¿Qué es el apogalacticon?

¿El sol orbita alrededor de algo? ¡Resulta que sí! El sol, y todo el sistema solar junto con él, gira alrededor de la galaxia. Mientras lo hace, oscila hacia y desde el centro de la galaxia. El apogalacticon es un hito en este viaje: la ubicación en la órbita galáctica del sol que lo aleja más del núcleo de la Vía Láctea.


La Vía Láctea es el conglomerado de más de cien mil millones de estrellas en el que reside el sol. Todas estas estrellas se unen a través de fuerzas gravitacionales en una estructura en forma de panqueque que tiene 100.000 años luz (¡o 600 cuatrillones de millas!) De ancho y unos 1000 años luz de espesor. Un CD o DVD, 100 veces más ancho que grueso, resulta ser un modelo a escala muy bueno de nuestra galaxia.

Mapa de la Vía Láctea

Concepción artística de la Vía Láctea. El sol se encuentra en el borde interior del 'Orion Spur', una corriente de estrellas conectada a uno de los brazos espirales. Nuestra galaxia tiene 100.000 años luz de diámetro. Crédito: NASA / JPL-Caltech / R. Herir


Todas las estrellas que componen nuestra galaxia orbitan el centro galáctico al igual que los planetas orbitan alrededor del sol. El sol da vueltas una vez cada 250 millones de años, dando vueltas alrededor del centro de la galaxia a una distancia promedio de 28.000 años luz. Esto significa que el sol ha dado la vuelta a la galaxia unas 20 veces en sus cinco mil millones de años de vida. Actualmente nos dirigimos hacia un punto de la constelación de Hércules, un lugar en el cielo llamado ápice solar. A una velocidad de aproximadamente 560,000 mph, el sol, y todo el sistema solar, atraviesa el ancho de la órbita de la Tierra una vez cada dos semanas.

La órbita de nuestro sol, al igual que la Tierra y otros planetas, no es perfectamente circular. Las órbitas planetarias son elipses; puedes imaginarlos como círculos que se han extendido. El sol no se sienta en el centro de la elipse, en realidad está un poco hacia un lado. Esto significa que la distancia de la tierra al sol no es constante, sino que varía en el transcurso de un año en un pequeño porcentaje. Nuestro planeta se acerca más al sol a principios de enero; está más lejos del sol a principios de julio.

Órbitas de planetas interiores

Órbitas de los planetas interiores con perihelios marcados en verde y afelios marcados en rojo. La Tierra pasa por el perihelio en enero y el afelio en julio. Crédito: usuario de Wikipedia Danial79

Muchos cuerpos en órbita se comportan de esta manera. Cuando un objeto orbita a otro, hay un punto donde los dos cuerpos están más cerca y un punto donde están más alejados. Estos dos puntos se denominan periapsis y apoapsis, respectivamente. Ocasionalmente, los astrónomos modifican estas palabras cuando hablan de objetos específicos. Para los satélites que orbitan alrededor de la Tierra, los puntos de aproximación más cercana y más lejana se denominan perigeo y apogeo. Para las órbitas planetarias, las ubicaciones donde un planeta está más cerca o más lejos del sol se denominan perihelio y afelio.




Y para una estrella que orbita la galaxia, el punto de su órbita donde está más cerca del centro galáctico se llama perigalacticon. Cuando está más lejos del centro de la galaxia, la estrella está en apogalacticon.

Cosas que giran alrededor de otras cosas más grandes es un tema bastante común en astronomía. La luna orbita la tierra. La tierra, junto con todos los demás planetas, asteroides y cometas, orbitan alrededor del sol. Todos menos dos de los planetas tienen lunas orbitando alrededor de ellos. Las estrellas giran alrededor de otras estrellas. Hay órbitas en todas partes del universo que miramos. Incluso nuestra galaxia tiene numerosas galaxias más pequeñas orbitando. Las dos galaxias satélites más grandes, las Nubes de Magallanes, se pueden ver desde el hemisferio sur a simple vista.

Nubes de Magallanes

Las Nubes de Magallanes Grandes y Pequeñas son satélites de la Vía Láctea y pueden verse desde el Hemisferio Sur a simple vista. Muchas galaxias tienen galaxias más pequeñas orbitando alrededor de ellas. Crédito: ESO

La órbita del sol alrededor de la galaxia es en realidad considerablemente más complicada que la de los planetas. No es una simple elipse. A medida que avanzamos alrededor de la Vía Láctea, el sol también se mueve hacia arriba y hacia abajo a través del plano del disco galáctico. Puedes pensar en el movimiento del sol como si fuera más como un caballo que sube y baja en un carrusel. Pasamos por el plano de la galaxia aproximadamente cada 30 millones de años. Actualmente nos dirigimos hacia el exterior del disco y nos ubicamos aproximadamente a 70 años luz sobre el plano de la galaxia.


La trayectoria de nuestro sistema solar tiene algunas implicaciones interesantes para los futuros astrónomos. Debido a todo el gas y polvo interestelar que se encuentran en el plano de la galaxia, nuestra vista del centro galáctico está obstruida. La única forma en que hemos podido aprender algo sobre el corazón de la Vía Láctea es con grandes telescopios infrarrojos que pueden mirar a través de las nubes de polvo cósmico. Sin embargo, en otros 10 millones de años más o menos, estaremos considerablemente por encima del disco de nuestra galaxia y, por lo tanto, por encima de gran parte del material intermedio. Si los humanos todavía están vivos, ¡podrían disfrutar de una vista impresionante del centro de nuestra galaxia sin tener que salir de casa!

Panorama de la Vía Láctea

Una vista panorámica de 360 ​​grados de la Vía Láctea, unida a partir de muchas fotografías. Esta es la vista de nuestra galaxia desde la Tierra. El núcleo galáctico, en el centro, está oscurecido por gruesas líneas de polvo que bloquean gran parte de la luz. Crédito: Digital Sky LLC (a través de Wikipedia)

El movimiento de la Tierra a través del espacio es más complejo de lo que imagina. Giramos, orbitamos, nos tambaleamos, y resulta que todo el sistema solar se precipita a través de los espacios entre las estrellas. El apogalacticon es un marcador en nuestro viaje galáctico. Es el punto en el que estamos más lejos del centro de la galaxia. Pasando el apogalacticon, nuestro sistema solar comienza a caer una vez más hacia el centro galáctico, gana velocidad a medida que avanza a través del espacio interestelar y comienza otro viaje de 250 millones de años alrededor de la Vía Láctea.