Hoy en la ciencia: el primer meteorito de Egipto

Espécimen de meteorito Nakhla en el Museo Americano de Historia Natural, NY. Nakhla cayó en Egipto en 1911.

Espécimen de meteorito Nakhla en el Museo Americano de Historia Natural, Nueva York. Nakhla cayó en Egipto en 1911. Imagen víaWikimedia Commons.


28 de junio de 1911.La vida transcurría como de costumbre en el pequeño pueblo de El Nakhla El Bahariya, Egipto, cuando, a las 9 a.m., hora local, los aldeanos escucharon explosiones provenientes de muy lejos. Posteriormente informaron de un rastro de humo blanco que se les acercó desde el noreste. Alrededor de 40 piezas de roca llovieron del cielo, con un peso total que luego se determinó en aproximadamente 22 libras (10 kilogramos) de piedra. Una leyenda afirma que una de esas rocas golpeó a un perro, ¡que se vaporizó instantáneamente! Fue el primer meteorito en los registros egipcios.

Siete décadas después, los científicos descubrieron que el meteorito Nakhla no era una roca espacial ordinaria. En cambio, vino de Marte.


Los meteoritos son lugares donde la geología y la astronomía se encuentran. Son rocas del espacio, muchas de las cuales entran en nuestra atmósfera cada año. Entre 37.000 y 78.000 toneladas de desechos espaciales ingresan a la atmósfera cada año,por algunas estimaciones. Hacen rayas brillantes en el cielo que conocemos comometeoritos, o estrellas fugaces. En su mayoría son partículas del tamaño de polvo, pero algunas son pedazos rocosos o metálicos grandes o pequeños.

Muy pocos meteoros que caen se convierten enmeteoritos; es decir, el polvo y las rocas del espacio rara vez llegan al suelo. La atmósfera de la Tierra hace un buen trabajo al protegernos de estos escombros entrantes. El nombre de un meteoro cambia ameteoritocuando logra golpear el suelo, a pesar de la capa protectora de aire de la Tierra.

Por sorprendente que parezca, solo hay 188 cráteres de meteoritos conocidos en la Tierra en 2016. Cada uno de ellos tiene su propia historia fascinante que contar.

Imagen a través de MeteorImpactOnEarth.com.

Imagen víaMeteorImpactOnEarth.com.




Para atribuir el origen del meteorito Nakhla a Marte, los científicos primero tuvieron que analizarlo. Comenzaron por fechar el meteorito. Se descubrió que Nakhla tenía 1.300 millones de años, mucho más joven que nuestro sistema solar con unos 4.500 millones de años. Esto elimina la posibilidad de que Nakhla se formó al mismo tiempo que el sistema solar.

Los geólogos realizaron otras pruebas en el meteorito para revelar su origen. Usaron un proceso de eliminación.

Para descartar la Tierra, probaron la composición y la densidad del meteorito. Los meteoritos de hierro siempre contienen al menos un 4% de níquel. Los meteoritos también tienen una densidad superior a la media de las rocas terrestres. Una de las pruebas más reveladoras es cortar una losa de un meteorito sospechoso y bañarlo en ácido: si un patrón especial llamado elPatrón de Widmanstattenaparece, la roca es definitivamente un meteorito porque tales cristales de hierro-níquel nunca se forman en la Tierra.

Patrón de Widmanstatten, a través de Wikimedia Commons.

Patrón de Widmanstatten, víaWikimedia Commons.


Así que se demostró que el meteorito Nakhla no era una roca terrestre, pero la luna cercana a la Tierra era otro posible lugar de origen del meteorito. Sin embargo, los científicos se dieron cuenta de que Nakhla se formó por el enfriamiento del magma; es lo que se llama unRoca ígnea. Su cuerpo de origen debe ser volcánico, y la actividad volcánica tuvo lugar hace 1.300 millones de años. Se cree que no se ha producido actividad volcánica en la Luna durante unos 3.000 millones de años. Por lo que se descartó la luna como posible lugar de origen del meteorito Nakhla.

Es más, las misiones de la NASA a la luna devolvieron muestras de la superficie lunar. La comparación de esas rocas lunares con el meteorito Nakhla confirmó que Nakhla no es de la luna.

La edad de Nakhla resultó ser clave para identificar su origen. Es demasiado joven para haber venido de un asteroide, donde se cree que la actividad volcánica cesó poco después de la formación de nuestro sistema solar.

Venus, con su actividad volcánica relativamente reciente, fue otro posible lugar de origen del meteorito. Pero la gravedad relativamente fuerte de Venus y su atmósfera espesa hacen que sea muy poco probable que un meteorito sea expulsado durante una erupción volcánica.


Y eso deja a Marte como el lugar de origen más probable del meteorito Nakhla.

La gravedad de Marte es mucho más débil que la de Venus o la Tierra, por lo que el escenario de eyección volcánica es plausible.

También hay evidencia de que Olympus Mons, el volcán más grande conocido en nuestro sistema solar, estaba activo cuando se formó el meteorito Nakhla.

¿Fue el meteorito Nakhla expulsado del Olympus Mons durante una erupción volcánica, lanzado al espacio, finalmente para encontrar su camino hacia la Tierra? Parece posible que ese sea el caso.

Mars & apos; Olympus Mons, el volcán más grande de nuestro sistema solar. ¿El meteorito Nakhla vino de aquí? Imagen vía NASA

Olympus Mons de Marte, el volcán más grande de nuestro sistema solar. ¿El meteorito Nakhla vino de aquí? Imagen víaNASA

En pocas palabras: hoy es el 105 aniversario del meteorito Nakhla, el primer meteorito en el registro egipcio. Muchos años después del evento, los científicos concluyeron a través de varias pruebas que venía desde Marte.

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