La ciencia detrás de los terremotos de Nepal

Una grieta en una carretera cerca de Katmandú causada por el terremoto. Crédito de la foto: EPA / Hemanta Shrestha

Una grieta en una carretera cerca de Katmandú causada por el terremoto del 25 de abril. Crédito de la foto: EPA / Hemanta Shrestha


PorMike Sandiford,Universidad de Melbourne;CP Rajendran,Centro Jawaharlal Nehru de Investigación Científica Avanzada, yKristin Morell,Universidad de Victoria

El terremoto del 25 de abril de 2015 en Nepal destruyó viviendas en Katmandú,sitios del Patrimonio Mundial dañadosy provocó avalanchas mortales alrededor del monte Everest. losya se informa que el número de muertos asciende a varios miles. Dada la experiencia pasada, no sería sorprendente que llegara a las muchas decenas de miles cuando se contabiliza a todos.


Nepal es particularmente propenso a los terremotos. Se asienta en el límite de dos placas tectónicas masivas: las placas Indoaustraliana y Asiática. Es la colisión de estas placas lo que ha producido las montañas del Himalaya y, con ellas, los terremotos.

Nuestra investigación en el Himalaya está comenzando a arrojar luz sobre estos procesos masivos y comprender la amenaza que representan para la población local.

La ciencia de los terremotos

El terremoto del 25 de abril midió 7.8 en elescala de magnitud de momento, el más grande desde el terremoto de Bihar de 1934, que midió 8,2 y mató a unas 10.000 personas. Otro terremoto en Cachemira en 2005, de 7,6 grados, mató a unas 80.000 personas.




Estos terremotos son una manifestación dramática de la convergencia en curso entre las placas tectónicas indoaustraliana y asiática que ha construido progresivamente el Himalaya durante los últimos 50 millones de años.

El artículo del 5 de mayo de The Guardian tiene enlaces a lugares para donar a las víctimas del terremoto de Nepal.

Cinturones de terremotos (amarillo) rodean la placa indoaustraliana. Crédito de la imagen: Mike Sandiford

Cinturones de terremotos (amarillo) rodean la placa indoaustraliana. Crédito de la imagen: Mike Sandiford

Son solo un recordatorio de los peligros que enfrentan las comunidades que viven en estas montañas. Otros peligros en curso incluyen inundaciones y deslizamientos de tierra por monzones, como lo ejemplifica el desastre de Kedarnath de 2013 que mató a más de 5,000 personas.


Los terremotos ocurren cuando la tensión se acumula en la corteza terrestre hasta que cede, generalmente a lo largo de viejas fallas. En este caso, la deformación se genera por la colisión o convergencia de dos placas.

Varios factores hicieron de este terremoto una receta para una catástrofe. Era poco profundo: se estima que 15 kilómetros por debajo de la superficie en el epicentro del terremoto. Vio un gran movimiento de la tierra (un máximo de 3 m). Y la parte rota del plano de falla se extendía debajo de un área densamente poblada en Katmandú.

Desde elanalisis preliminarDe los registros sísmicos ya sabemos que la ruptura se inició en un área a unos 70 km al noroeste de Katmandú, con un deslizamiento en una falla de inmersión poco profunda que se hace más profunda a medida que avanza hacia el norte.

Durante aproximadamente un minuto, la ruptura se propagó al este unos 130 km y al sur unos 60 km, rompiendo un segmento de falla de unos 15.000 kilómetros cuadrados de área, con hasta 3 m de deslizamiento en algunos lugares.


Las placas a lo largo de este segmento del Himalaya están convergiendo a una velocidad de aproximadamente 2 cm este año. Este deslizamiento liberó el equivalente a aproximadamente un siglo de tensión acumulada.

Predecir terremotos

Si bien la ocurrencia de grandes terremotos en esta región no es inesperada, la comunidad sismológica aún tiene poca comprensión útil de cómo predecir los detalles específicos de tales rupturas. Si bien el carácter estadístico de las secuencias de terremotos esbien entendido, todavía somos incapaces de predecir eventos individuales.

Las preguntas sobre por qué un terremoto tan grande, en este lugar específico en este momento, y no en otro lugar a lo largo del Himalaya, continúan desconcertando a la comunidad de investigadores y constituyen un desafío problemático de estrategias de mitigación y preparación para amenazas mejor focalizadas.

Pero con cada nuevo terremoto, los investigadores están adquiriendo nuevos conocimientos valiosos. Como lo demuestra la disponibilidad inmediata de datos y análisis de calidad casi en tiempo real proporcionados por organizaciones como laEncuesta geológica de los Estados UnidosyGeociencia Australia, la red global de monitoreo geofísico proporciona una imagen cada vez más detallada de cómo se comporta la tierra bajo nuestros pies.

Brechas sísmicas

Las nuevas técnicas también nos están ayudando a leer el registro de terremotos pasados ​​con una precisión cada vez mayor. Nuestra colaboración de investigación, que involucra a la Universidad de Melbourne, el Centro Jawaharlal Nehru de Investigación Científica Avanzada y el Instituto Indio de Ciencia en India, la Universidad de Victoria en Canadá y el Gobierno de Bután, está estudiando la geología de terremotos de áreas adyacentes del Himalaya. en el estado de Uttarakhand en India y en Bután.

Juntos estamos mapeando indicadores de actividad tectónica que vinculan la escala de tiempo del terremoto (de segundos a décadas) con la escala de tiempo geológica (cientos de miles a millones de años).

Utilizando nuevos conjuntos de datos topográficos digitales, nuevas formas de fechar las características del paisaje y aprovechando el poder de rápido crecimiento de la simulación por computadora, hemos podido mostrar cómo las grandes rupturas históricas y los terremotos se correlacionan con la segmentación del frente del Himalaya reflejada en su estructura geológica.

Esto arroja nueva luz sobre las llamadas brechas sísmicas, donde la ausencia de grandes rupturas históricas genera una preocupación muy significativa. Puede leer nuestras últimas investigacionesaquí.

El segmento más prominente del frente del Himalaya que no se ha roto en un gran terremoto durante los últimos 200 a 500 años, la “brecha sísmica central” de 700 km de largo en Uttarakhand, alberga a más de 10 millones de personas. Es crucial entender si está atrasado por un gran terremoto.

Nuestro trabajo en Uttarakhand y en otros lugares está revelando cómo las longitudes de ruptura y la magnitud de los terremotos del Himalaya están controladas por estructuras geológicas de larga duración. Si bien poco consuelo para quienes se enfrentan a las secuelas de la tragedia del sábado, es parte de un esfuerzo creciente de la comunidad internacional de investigadores para comprender mejor los terremotos y ayudar así a mitigar el impacto de eventos futuros.

Financiado como parte del Fondo de Investigación Estratégica de la India Australiana y los programas de ayuda del DFAT, nuestro trabajo colaborativo es un reflejo del compromiso de nuestros gobiernos con la investigación internacional de terremotos.

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Este artículo fue publicado originalmente enLa conversación.
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