La pequeña nube de Magallanes orbita nuestra Vía Láctea

Imagen de la Pequeña Nube de Magallanes

Imagen de la Pequeña Nube de Magallanes (nube borrosa más pequeña justo arriba a la derecha de la cúpula central del Observatorio Interamericano Cerro Tololo (CTIO)) junto con nuestra galaxia Vía Láctea y el LMC (nube borrosa más grande justo encima del SMC) tomada de Chile en 2018. Créditos de imagen: Joel Goodman, DDS (Ret.), Celestial Searchers, Director, Howard Astronomical League, Tesorero


La Pequeña Nube de Magallanes o SMC es uno de los vecinos más cercanos de la Vía Láctea. Aunque SMC está clasificada como una galaxia enana irregular, es muy brillante y se puede ver a simple vista desde el hemisferio sur y cerca del ecuador. El descubrimiento de SMC y su vecino más grande, la Gran Nube de Magallanes, o LMC para abreviar, se atribuye al viajero / astrónomo portugués del siglo XV Fernando de Magallanes. En los últimos años, las Nubes recibieron su nombre. Muchos navegantes tempranos, como el propio Magellan, usaron estos dos objetos en el cielo para encontrar su camino a través del océano.

El SMC se encuentra a unos 200.000 años luz de la Vía Láctea. Esto lo convierte en el cuarto vecino más cercano de nuestra galaxia en el Grupo Local de unas 30 galaxias en el vecindario. No se puede ver desde las latitudes más septentrionales por encima de los 15-17 grados de latitud norte. Sin embargo, estos 7000 años luz a través de la galaxia enana se pueden ver desde el hemisferio sur, extendiéndose por el cielo hasta nueve o diez lunas llenas.


Localización de la pequeña nube de Magallanes

La Pequeña Nube de Magallanes se ve mejor desde el hemisferio sur. Se encuentra aproximadamente a 20 grados del Polo Sur Celeste, en la esquina sureste de la constelación de Tucana. Para encontrar dónde se encuentra el SMC, mire unos 15 grados por debajo de la brillante estrella del extremo sur.Achernaren la constelación de Eridanus el río (ver figura a continuación). Como referencia, el ancho de un puño a la longitud de un brazo equivale a unos 10 grados. Eridanus el río serpentea desde la estrella de Orión.Rigela Achernar, el final del río. La Gran Nube de Magallanes también se puede observar a unos 20 grados hacia el este desde el SMC.

El SMC y LMC nunca se ven al norte de unos 17 grados de latitud norte. El SMC no es visible desde América del Norte (excepto desde el extremo sur de México), el norte de África y toda Europa y Asia (excepto las regiones del sur de India y el sudeste asiático).

Desde latitudes más septentrionales, donde todavía se puede observar, el SMC se ve mejor al atardecer a finales de otoño y principios de invierno (a última hora de la noche en octubre, a media noche en noviembre y diciembre y temprano en la noche en enero). Siempre que la constelación de Casiopea la Reina, en forma de W o M, suba a su punto más alto en el cielo del norte, busque el SMC como un parche de luz brumosa que se extiende a través de las constelaciones de Tuana e Hydrus a una distancia de más de 4 grados, para elevarse a su punto más alto en el cielo del sur.

El SMC es claramente más pequeño y más tenue que el LMC y cubre un área de aproximadamente 2,5 por 5 grados de dimensión. La magnitud general es de aproximadamente +2. Dado que su brillo se distribuye en unos 13 grados cuadrados, es algo más difícil de encontrar que el LMC y requiere cielos más oscuros.




Ver más grande El Gran Clouc de Magallanes se encuentra en la esquina sureste de la constelación de Tucana. La estrella brillante cercana es Achernar.Ver más grandeLa Gran Nube de Magallanes se encuentra en la esquina sureste de la constelación de Tucana. La estrella brillante cercana esAchernar.

Historia de la ciencia SMC

Como el SMC no es visible en el extremo norte, difícilmente formaba parte del folclore y la mitología europeos. Sin embargo, en el hemisferio sur, los aborígenes australianos, es decir, el pueblo maorí de Nueva Zelanda y también el pueblo polinesio de América del Sur, estaban familiarizados con estos objetos en el cielo. Los usaron como marcadores de navegación durante sus expediciones oceánicas y predictores de vientos. El SMC aparece en el cuento aborigen australiano de Jukara, la pareja de ancianos que son alimentados con peces del río del cielo (Vía Láctea) por personas de las estrellas, como el campamento de la anciana.

El estudio histórico de SMC se remonta al año 1000 a. C. Sin embargo, la mayoría de los europeos se familiarizaron con estos objetos del cielo nocturno solo a fines del siglo XV, cuando viajaron al sur del ecuador para la exploración y el comercio. Su asociación más famosa en la historia occidental se produjo con la expedición de Fernando de Magallanes en su circunnavegación del mundo en 1519-1522. Las Nubes de Magallanes Grandes y Pequeñas se conocieron comolas nubes de Magallanesdespués de ese tiempo. Sin embargo, los mapas estelares posteriores todavía no los llamaban así. En la Uranometria de Bayer se designan comonubecula mayorynubecula menor.

En el mapa estelar de 1756 del astrónomo francés Lacaille, están designados comola gran nubeyla pequeña nube(la Nube Grande y la Nube Pequeña). Poco después, en la década de 1830, el astrónomo inglés William Hershel observó SMC desde el Observatorio Real en el Cabo de Buena Esperanza en Sudáfrica y lo describió como una masa de luz de forma ovalada con un centro brillante. También catalogó varias nebulosas y cúmulos dentro de él.


Más tarde, Henrietta Swan Lewitt, famosa por su trabajo sobre las estrellas variables Cefeidas, estudió el SMC y el LMC en el Harvard College Observatory en el sur de Perú. A principios de la década de 1900, publicó su trabajo sobre estrellas variables en el SMC en un estudio titulado '1777 variables en nubes de Magallanes', en el que demostró la relación entre el período de variabilidad y su luminosidad. Esta relación se convirtió más tarde en un medio confiable para determinar las distancias a las estrellas y galaxias distantes.

Candidatos satelitales de galaxias conocidos de la Vía Láctea. Es posible que algunos no sean verdaderos satélites, sino que simplemente pasen cerca de nosotros en el espacio.

Candidatos satelitales de galaxias conocidos de la Vía Láctea. Es posible que algunos no sean verdaderos satélites, sino que simplemente pasen cerca de nosotros en el espacio. Las Nubes de Magallanes Grandes y Pequeñas son verdaderos satélites de la Vía Láctea, orbitando a su alrededor. Imagen a través de Wikimedia Commons

Visión moderna de la ciencia SMC

El SMC y el LMC son las dos galaxias irregulares más cercanas en el Grupo Local de galaxias, incluida nuestra propia Vía Láctea. Los astrónomos creen que se formaron hace unos 13 mil millones de años, aproximadamente al mismo tiempo que se formó la Vía Láctea. Debido a su interacción repetida con la Vía Láctea, las fuerzas de las mareas pueden haber causado su forma deformada o irregular.

Desde el estudio de principios del siglo XX de las estrellas variables en el SMC por Henrietta Swan Leavitt, los astrónomos han utilizado esta galaxia para deducir las distancias a las otras galaxias cercanas y más lejanas. El SMC, similar al LMC, es rico en polvo y gas. Los estudios indican que las primeras estrellas del SMC se formaron hace unos 12 mil millones de años. Los estudios más recientes con el Telescopio Espacial Hubble revelan que las nebulosas en el SMC aún pueden formar nuevas estrellas evidentes por las líneas de polvo oscuras que se cruzan que se ven en la imagen (ver imagen a continuación).


También se observa que el SMC es una fuerte fuente de emisiones de rayos X debido a la presencia de varias fuentes binarias de rayos X. Un estudio realizado en la década de 1990 por Haberl y su equipo ha catalogado estas fuentes binarias de rayos X. Este estudio coloca al SMC en la misma categoría que la fracción de fuentes de rayos X de alta luminosidad como nuestra galaxia, la Vía Láctea.

En otro estudio reciente de SMC y LMC, el proyecto Dark Energy Survey encontró una corriente oscura de materia en interacción entre las dos galaxias. Las simulaciones realizadas por el equipo de científicos de la Universidad de Arizona sugirieron que las dos galaxias pueden estar interactuando violentamente entre sí y eventualmente fusionarse.

Uno de los cúmulos y nebulosas de la Pequeña Nube de Magallanes

Uno de los cúmulos y nebulosas de la Pequeña Nube de Magallanes, NGC 346, una región de formación de estrellas, aparece en esta imagen del Telescopio Espacial Hubble. NGC 346 se encuentra a 200 años luz de la región que se muestra en el centro de esta imagen. Al explorar NGC 346, los astrónomos han identificado una población de estrellas embrionarias encadenadas a lo largo de las oscuras líneas de polvo que se cruzan, visibles aquí a la derecha. Créditos de imagen y licencia: NASA, ESA, Hubble; Procesamiento: Judy Schmidt

En pocas palabras: La nube difusa luminosa y brillante que se ve principalmente desde el hemisferio sur, que es la Pequeña Nube de Magallanes, es la galaxia enana vecina de la Vía Láctea en nuestro Grupo Local de galaxias.

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