Los científicos encuentran nuevas sorpresas sobre los lagos de Titán

Planeta redondo, mayormente verde, con manchas amarillas y anaranjadas dispersas en la parte superior.

Vista infrarroja de los mares y lagos en el hemisferio norte de Titán, tomada por Cassini en 2014. Se puede ver la luz del sol brillando en la parte sur del mar más grande de Titán.Yegua Kraken. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / University of Arizona / University of Idaho.


La luna más grande de SaturnoTitánes el único mundo de nuestro sistema solar, además de la Tierra, que se sabe que tiene cuerpos líquidos en su superficie. Los científicos anunciaronevidencia definitivapara ellos en 2007, según los datos de la NASACassiniastronave. Los grandes se conocen comomaria(mares) y los pequeños comoFeliz Navidad(lagos). Ahora se sabe que Titánciclo hidrológicoes sorprendentemente similar a la de la Tierra, con una gran excepción: el líquido de Titán esmetano líquido / etanoen lugar de agua, debido al frío extremo. El hemisferio norte de la luna, en particular, tiene docenas de lagos más pequeños cerca de su polo, y ahora los científicos han descubierto que son sorprendentemente profundos y se asientan en las cimas de colinas y mesetas. Estas observaciones provienen de datos recopilados durante el último sobrevuelo cercano de Titán durante la misión Cassini, que finalizó en 2017.

El nuevorevisado por pareslos hallazgos fueronpublicadoel 15 de abril de 2019, en la revistaAstronomía de la naturaleza.


Los científicos habían pensado que los lagos serían una mezcla casi igual de metano y etano, como los mares más grandes. Este es el caso del lago de tamaño considerable en el hemisferio sur llamadolago Ontario. Pero para su sorpresa, encontraron que los lagos del hemisferio norte están compuestos casi en su totalidad por metano. Como autor principalMarco Mastrogiuseppe, un científico de radar Cassini en Caltech, explicó:

Cada vez que hacemos descubrimientos en Titán, Titán se vuelve cada vez más misterioso. Pero estas nuevas medidas ayudan a dar respuesta a algunas preguntas clave. De hecho, ahora podemos comprender mejor la hidrología de Titán.

Superficie amarilla, líneas de longitud y latitud, grandes manchas irregulares de color azul profundo.

Mapa de los mares y lagos de Titán en el hemisferio norte. Imagen a través de JPL-Caltech / NASA / ASI / USGS.

Pero si bien algunas preguntas pueden responderse, también surgen otras nuevas. ¿Por qué la diferencia entre los lagos de los hemisferios norte y sur? Además, la hidrología de un lado del hemisferio norte parece ser muy diferente de la del otro lado. ¿Por qué? En el lado este, encontrará mares más grandes con poca elevación, cañones e islas. Pero el lado occidental está dominado por lagos más pequeños encaramados en la cima de colinas y mesetas. Algunos de esos lagos tienen más de 300 pies (100 metros) de profundidad, una sorpresa dado su pequeño tamaño. Como señaló el científico y coautor de CassiniJonathan Luninede la Universidad de Cornell:




Es como si mirara hacia abajo en el Polo Norte de la Tierra y pudiera ver que América del Norte tenía un entorno geológico completamente diferente para los cuerpos de líquido que Asia.

Piscina redonda de acantilado con agua verde en la Tierra.

Cenote Sagrado (Cenote sagrado) cerca de Chichén Itzá, uno de los lagos kársticos (o sumidero) más conocidos de Yucatán. Se cree que los lagos kársticos son similares a los lagos de metano profundos de Titán. Imagen víaEmil Kehnel / Wikipedia / CC BY 3.0.

Los hallazgos muestran cómo el paisaje alienígena pero terrenal de Titán es incluso más inusual de lo que se pensaba. Muestran lagos muy profundos que se asientan sobre altas mesetas o mesetas, lo que sugiere que se formaron cuando el lecho rocoso circundante de hielo y sólidos orgánicos se disolvió y colapsó químicamente. Estos lagos de Titán recuerdan alagos kársticosen la Tierra, que se forman cuando las cuevas subterráneas colapsan. En las contrapartes terrestres, sin embargo, el agua disuelve la piedra caliza, el yeso odolomitaRoca.

Este es un gran ejemplo de cómo, al igual que el ciclo hidrológico, los procesos geológicos en Titán también pueden imitar a los de la Tierra y, al mismo tiempo, ser únicamente titánicos. De muchas formas, Titánaspectomuy parecido a la Tierra, pero los mecanismos subyacentes y la composición de los materiales son fundamentalmente diferentes en este mundo en el sistema solar exterior mucho más frío.


Cassini también observó otro tipo de lago en Titán. Los datos de radar e infrarrojos revelaron lagos transitorios donde el nivel de líquidos varía significativamente. Estos resultados han sido publicadosen un papel aparteenAstronomía de la naturaleza. De acuerdo aShannon MacKenzie, científico planetario del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, esos cambios pueden ser estacionales:

Una posibilidad es que estas características transitorias podrían haber sido cuerpos de líquido menos profundos que en el transcurso de la temporada se evaporaron e infiltraron en el subsuelo.

Dos paneles, misma área, lagos que aparecen en el otro pero no en el otro.

Imágenes de Cassini que muestran la aparición de nuevos lagos pequeños enArrakis Planitiaentre 2004 y 2005. Tales lagos parecen ser transitorios, donde los líquidos llenan los lagos antes de evaporarse o filtrarse nuevamente al suelo. Imagen vía NASA / JPL / Space Science Institute.

En conjunto, los resultados sobre los lagos profundos y transitorios respaldan el escenario en el que la lluvia de metano / etano alimenta a los lagos, que luego se evaporan nuevamente a la atmósfera o drenan hacia el subsuelo, dejando depósitos de líquido debajo de la superficie. Es un ciclo hidrológico completo, pero, en un ambiente más frío que en la Tierra, uno donde el metano y el etano pueden ser líquidos y el agua está en forma de hielo duro como una roca.


La presencia de lagos y mares en Titán plantea otra pregunta. ¿Podría haber alguna forma de vida allí? Algunos científicos piensande hecho podría haberal menos organismos microscópicos, a pesar de las duras condiciones en contraste con la Tierra, que usan metano / etano líquido de manera similar a como la vida aquí usa agua. Esa vida tendría que evolucionar para existir en condiciones diferentes a las de la Tierra, pero es una posibilidad intrigante.

En pocas palabras: los datos sobre los lagos de Titán, recopilados por la nave espacial Cassini (cuya misión terminó en 2017), continúan revelando información sobre un ciclo hidrológico que es notablemente similar al de la Tierra en algunos aspectos, pero claramente extraterrestre en otros. Un nuevo hallazgo es que los lagos cercanos al polo norte de Titán son sorprendentemente profundos y se asientan en las cimas de colinas y mesetas.

Fuente: Lagos profundos y ricos en metano en Titán

Fuente: el caso de los cambios estacionales de la superficie en el distrito de los lagos de Titán

A través del laboratorio de propulsión a chorro