Los investigadores encuentran que los arrecifes de coral están en riesgo cuando los tiburones pescan en exceso

Cuando las poblaciones de tiburones en un sistema de arrecifes de coral se reducen severamente debido a la pesca comercial, los peces herbívoros que se alimentan de algas también pueden disminuir. Menos peces herbívoros para mantener bajo control el crecimiento de algas daña los arrecifes de coral. Conclusión: Las poblaciones saludables de tiburones pueden ayudar a la recuperación de los arrecifes de coral cuyo futuro está amenazado en todo el mundo.


Los científicos llegaron a esta conclusión después de estudiar los sistemas de arrecifes de coral a unas 185 millas (300 km) de la costa del noroeste de Australia, donde se pescan tiburones por sus aletas. Los científicospublicadosus resultados en la revistaMÁS UNOel 18 de septiembre de 2013.

Los arrecifes de coral sufren cambios por varias razones. Los disturbios climáticos violentos, la sobrepesca, la contaminación y el cambio climático tienen el potencial de afectarlos. Puede ser difícil desenredar cómo las diferentes acciones afectan a los arrecifes, ya sean naturales o inducidas por el hombre. Los sistemas de arrecifes en este estudio, sin embargo, se han observado desde 1994, con datos más sustanciales obtenidos durante la última década. El relativo aislamiento de los arrecifes, y la preferencia de pesca comercial solo para capturas de alto valor como los tiburones, brindó a los científicos la oportunidad de observar cómo la sobrepesca de tiburones afectaba esos sistemas de arrecifes.


Investigadores del Instituto Australiano de Ciencias Marinas realizan encuestas de seguimiento y estudian los tiburones grises de arrecife en Scott Reef, en el oeste de Australia. Foto vía AFP / Instituto Australiano de Estudios Marinos / Peter Verhoog / Sociedad Holandesa de Tiburones.

Los investigadores realizan encuestas de seguimiento y estudian los tiburones grises de arrecife en Scott Reef, en el oeste de Australia, en esta foto sin fecha publicada por el Instituto Australiano de Ciencias Marinas. Foto vía AFP / Instituto Australiano de Estudios Marinos / Peter Verhoog / Sociedad Holandesa de Tiburones.

Mark Meekan, del Instituto Australiano de Ciencias Marinas, dijo en unpresione soltar:

… Nuestro análisis sugiere que donde se reduce el número de tiburones, vemos un cambio fundamental en la estructura de las cadenas alimentarias en los arrecifes. Vimos un número creciente de depredadores de nivel medio, como los pargos, y una reducción en el número de herbívoros como los peces loro. Los peces loro son muy importantes para la salud de los arrecifes de coral porque comen las algas que de otra manera abrumarían a los corales jóvenes en los arrecifes que se recuperan de las perturbaciones naturales.

La disminución de los peces herbívoros, a su vez, podría deberse a un gran aumento de los depredadores de nivel medio, llenando el vacío dejado por menos tiburones en el sistema de arrecifes.




Pargo garabateado, una de las varias especies de pargo que se encuentran en aguas australianas. Este fue visto en la Gran Barrera de Coral. Crédito de la imagen: Eric Johnson / NOAA. (a través de Flickr.com)

Pargo garabateado en la Gran Barrera de Coral de Australia. Esta es una de las varias especies de pargos que se encuentran en aguas australianas. Los tiburones se alimentan de pargos como este. Con menos tiburones, estos pargos aumentan y eliminan los peces que comen algas. Imagen a través de Eric Johnson / NOAA (a través de Flickr.com).

Un pez loro bicolor, similar a los peces observados en este estudio, visto en Osprey Reef, Australia. Crédito de la imagen: Richard Ling (a través de Flickr.com)

Un pez loro bicolor, similar a los peces observados en el estudio de tiburones australiano, visto en Osprey Reef, Australia. Este pez es un comedor de algas. Ayuda a proteger los arrecifes de coral. Pero sin los principales depredadores, como los tiburones, estos peces sufren y los arrecifes de coral están en riesgo. Imagen a través del usuario de Flickr Richard Ling.

En una entrevista conEl guardián, Meekan dijo:

De acuerdo con nuestras encuestas, se extraían alrededor de cuatro tiburones al día de estos arrecifes. Esto no parece mucho, pero ha estado sucediendo durante mucho tiempo. Los pescadores vienen en sus proas de vela, que pueden secar una gran cantidad de aletas de tiburón en las cubiertas.


El resultado de esto es que toda la cadena alimentaria se está descontrolando. Los pargos son mucho más abundantes cuando los tiburones se han ido y sacan a los peces que comen algas.

Esto significa que el arrecife tiene mucha menos resistencia, lo cual es una preocupación real. Los tiburones son como una buena póliza de seguro para los arrecifes. Sabemos que con el cambio climático habrá más ciclones y eventos de blanqueamiento, por lo que tener tiburones es una de las mejores formas en que podemos garantizar la salud de los arrecifes.

La pesca extrae un gran número de tiburones de arrecife, lamento decirlo. Solo tienen unos pocos cachorros, posiblemente cada segundo o tercer año, por lo que les toma mucho tiempo recuperarse. La ventaja es que una reserva marina bien protegida puede ayudar a proteger a los tiburones y al arrecife que los rodea.

En pocas palabras: los arrecifes de coral se ven perjudicados cuando el número de tiburones se desploma debido a la sobrepesca. Los científicos han descubierto que las poblaciones bajas de tiburones provocan una disminución en los peces herbívoros que se alimentan de algas que de otro modo abrumarían los sistemas de arrecifes. Estos hallazgos, publicados recientemente en la revistaMÁS UNO, fueron realizadas por científicos de Australia y Canadá que estudiaron los sistemas de arrecifes de coral a unas 185 millas de la costa del noroeste de Australia, donde los tiburones son pescados intensamente por sus aletas.