Las herramientas de piedra más antiguas encontradas en Kenia

Herramienta in situ, desenterrada en la excavación. Foto vía West Turkana Archaeological Project, derechos de autor de 2014. Usado con permiso.

Herramienta in situ, desenterrada en la excavación. Foto vía West Turkana Archaeological Project, derechos de autor de 2014. Usado con permiso.


El Instituto de la Tierra de la Universidad de Columbia anunció hoy (20 de mayo de 2015) que los científicos que trabajan en las tierras baldías del desierto del noroeste de Kenia han encontrado herramientas de piedra que datan de 3.3 millones de años, mucho antes del advenimiento de los humanos modernos. Son, con mucho, los artefactos más antiguos descubiertos hasta ahora. Las herramientas, cuyos fabricantes pueden haber sido o no algún tipo de antepasado humano, retrasan la fecha conocida de tales herramientas en 700.000 años. También pueden desafiar la noción de que nuestros propios antepasados ​​más directos fueron los primeros en golpear dos rocas para crear una nueva tecnología.

El descubrimiento es la primera evidencia de que un grupo incluso anterior de protohumanos puede haber tenido las habilidades de pensamiento necesarias para descubrir cómo hacer herramientas de bordes afilados. Las herramientas de piedra marcan 'un nuevo comienzo para el registro arqueológico conocido', dicen los autores de un nuevo artículo sobre el descubrimiento, publicado el 20 de mayo en la principal revista científica.Naturaleza.


El geólogo Chris Lepre, del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty y la Universidad de Rutgers, es coautor del artículo que fechó con precisión los artefactos. Lepre dijo:

Todo el sitio es sorprendente, simplemente reescribe el libro sobre muchas cosas que pensamos que eran ciertas.

Sonia Harmand, del Turkana Basin Institute de la Stony Brook University y de la Université´ Paris Ouest Nanterre es la autora principal del estudio. Harmand dijo:

[Las herramientas] arrojan luz sobre un período inesperado y previamente desconocido del comportamiento de los homínidos y pueden decirnos mucho sobre el desarrollo cognitivo de nuestros antepasados ​​que no podemos entender solo a partir de los fósiles.




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Herramienta in situ, desenterrada en la excavación. Foto vía West Turkana Archaeological Project, derechos de autor de 2014. Usado con permiso.

Herramienta in situ, desenterrada en la excavación. Foto vía West Turkana Archaeological Project, derechos de autor de 2014. Usado con permiso.

Los homínidos son un grupo de especies que incluye a los humanos modernos, el Homo sapiens y nuestros antepasados ​​evolutivos más cercanos. Los antropólogos pensaron durante mucho tiempo que nuestros parientes del género Homo, la línea que conduce directamente al Homo sapiens, fueron los primeros en fabricar tales herramientas de piedra. Pero los investigadores han estado descubriendo pistas tentadoras de que alguna otra especie anterior de homínidos, primos lejanos, por así decirlo, podrían haberlo descubierto.

Los investigadores no saben quién fabricó estas herramientas más antiguas. Pero hallazgos anteriores sugieren una posible respuesta: el cráneo de un homínido de 3,3 millones de años, Kenyanthropus platytops, se encontró en 1999 a aproximadamente un kilómetro del sitio de la herramienta. Un diente de K. platyops y un hueso de un cráneo se descubrieron a unos cientos de metros de distancia, y se encontró un diente aún no identificado a unos 100 metros de distancia.


El árbol genealógico exacto de los humanos modernos es controvertido y, hasta ahora, nadie sabe exactamente cómo se relaciona K. platyops con otras especies de homínidos. Kenyanthropus es anterior a la primera especie de Homo conocida en medio millón de años. Esta especie podría haber hecho las herramientas; o el fabricante de herramientas podría haber sido alguna otra especie de la misma época, como Australopithecus afarensis, o un tipo temprano de Homo aún no descubierto.

Lepre dijo que una capa de ceniza volcánica debajo del sitio de la herramienta estableció un 'piso' en la edad del sitio: coincidió con la ceniza en otros lugares que se había fechado hace aproximadamente 3.3 millones de años, según la proporción de isótopos de argón en el material. Para definir con mayor precisión el período de tiempo de las herramientas, Lepre y el coautor y colega de Lamont-Doherty, Dennis Kent, examinaron minerales magnéticos debajo, alrededor y por encima de los lugares donde se encontraron las herramientas.

El campo magnético de la Tierra se invierte periódicamente, y la cronología de esos cambios está bien documentada y se remonta a millones de años. Kent dijo:

Básicamente, tenemos una grabadora de cinta magnética que registra el campo magnético ... la música del núcleo externo.


Al rastrear las variaciones en la polaridad de las muestras, fecharon el sitio en 3.33 millones a 3.11 millones de años.

Las fotos de piedras seleccionadas de Lomekwi 3 que acompañan al artículo muestran tanto núcleos como copos extraídos de los núcleos que, según los autores, ilustran varias técnicas. Imagen a través de la Universidad de Columbia.

Las fotos de piedras seleccionadas de Lomekwi 3 que acompañan al artículo muestran tanto núcleos como copos extraídos de los núcleos que, según los autores, ilustran varias técnicas.Imagen a través de la Universidad de Columbia.

Otra coautora, Rhonda Quinn de la Universidad de Seton Hall, estudió los isótopos de carbono en el suelo, que junto con los fósiles de animales en el sitio permitieron a los investigadores reconstruir la vegetación del área. Esto llevó a otra sorpresa: el área era en ese momento un entorno parcialmente boscoso y arbustivo. El pensamiento convencional ha sido que la fabricación de herramientas sofisticadas se produjo en respuesta a un cambio en el clima que condujo a la expansión de amplias praderas de la sabana y la consiguiente evolución de grandes grupos de animales que podrían servir como fuente de alimento para los antepasados ​​humanos.

Una línea de pensamiento es que los homínidos comenzaron a tallar, golpeando una roca contra otra para hacer piedras con bordes afilados, para poder cortar la carne de los cadáveres de animales, dijo el coautor del artículo Jason Lewis del Turkana Basin Institute y Rutgers. Pero el tamaño y las marcas de las herramientas recién descubiertas, dijo Lewis

… Sugiere que también estaban haciendo algo diferente, especialmente si se encontraban en un entorno más boscoso con acceso a varios recursos vegetales.

Los investigadores creen que las herramientas podrían haberse utilizado para romper nueces o tubérculos, romper troncos muertos para atrapar insectos que están adentro, o tal vez algo en lo que aún no se había pensado.

Richard Potts, director del Programa de Orígenes Humanos del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian, no participó en la investigación. Potts dijo:

Las capacidades de nuestros antepasados ​​y las fuerzas ambientales que llevaron a la tecnología de la piedra temprana son un gran misterio científico. [Las herramientas recién fechadas] comienzan a levantar el velo sobre ese misterio, en un momento antes de lo esperado.

Potts dijo que había examinado las herramientas de piedra durante una visita a Kenia en febrero. Él dijo:

Los investigadores han pensado que debe haber alguna forma de escamas de piedra que precedió a las herramientas más simples conocidas hasta ahora. El equipo de Harmand nos muestra cómo era esta alteración aún más simple de las rocas antes de que la tecnología se convirtiera en una parte fundamental del comportamiento humano temprano.

Chris Lepre del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty toma muestras de sedimentos para ayudar a fechar la edad del sitio de Lomekwi. Crédito: Proyecto Arqueológico de West Turkana

Chris Lepre del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty toma muestras de sedimentos para ayudar a fechar la edad del sitio de Lomekwi. Imagen a través del Proyecto Arqueológico de West Turkana.

Los artefactos de piedra antiguos de África oriental se descubrieron por primera vez en Olduvai Gorge en Tanzania a mediados del siglo XX, y esas herramientas se asociaron más tarde con descubrimientos fósiles en la década de 1960 del ancestro humano temprano Homo habilis. Esa especie data de hace 2,1 millones a 1,5 millones de años.

Los hallazgos posteriores han hecho retroceder las fechas de los antepasados ​​evolutivos de los humanos y de las herramientas de piedra, lo que plantea interrogantes sobre quién dio por primera vez ese salto cognitivo. El descubrimiento de una mandíbula inferior parcial en la región de Afar de Etiopía, anunciado el 4 de marzo, empuja el registro fósil del género Homo a hace 2,8 millones de años. La evidencia de artículos recientes, señalan los autores, sugiere que existe evidencia anatómica de que Homo había evolucionado en varias líneas distintas hace 2 millones de años.

Existe alguna evidencia de un uso de herramientas más primitivo que se remonta incluso antes del nuevo hallazgo. En 2009, investigadores de Dikika, Etiopía, desenterraron huesos de animales de 3.39 millones de años marcados con cortes y otras marcas de cortes, evidencia de que alguien usó piedras para cortar la carne de los huesos y quizás aplastar los huesos para llegar a la médula por dentro. Esa es la evidencia más temprana de consumo de carne y tuétano por parte de los homínidos. No se encontraron herramientas en el sitio, por lo que no está claro si las marcas se hicieron con herramientas hechas a mano o simplemente con piedras afiladas. Los únicos restos fósiles de homínidos en el área que datan de esa época son de Australopithecus afarensis.

El nuevo hallazgo se produjo casi por accidente: Harmand y Lewis dijeron que en la mañana del 9 de julio de 2011, se habían desviado por el camino equivocado y subieron una colina para explorar una nueva ruta de regreso a la ruta prevista. Escribieron que podían sentir que había algo especial en este lugar en particular. Se abrieron en abanico y examinaron un parche cercano de afloramientos escarpados. Ellos escribieron:

A la hora del té, Sammy Lokorodi, un miembro de la tribu Turkana local, nos había ayudado a descubrir lo que habíamos venido a buscar.

Al final de la temporada de campo de 2012, las excavaciones en el sitio, llamado Lomekwi 3, habían descubierto 149 artefactos de piedra relacionados con la fabricación de herramientas, desde núcleos de piedra y escamas hasta rocas utilizadas para martillar y otras posiblemente utilizadas como yunques para golpear.

Los investigadores intentaron tallar piedras ellos mismos para comprender mejor cómo se podrían haber hecho las herramientas que encontraron. Llegaron a la conclusión de que las técnicas utilizadas 'podrían representar una etapa tecnológica entre el uso hipotético de una herramienta de piedra orientada a golpear por un homínido anterior y el comportamiento de tallado orientado a la formación de escamas de los fabricantes de herramientas [posteriores]'. Se sabe que los chimpancés y otros primates usan una piedra para martillar nueces abiertas encima de otra piedra. Pero usar una piedra para múltiples propósitos, y usar una para romper otra y convertirla en una herramienta más afilada, es un comportamiento más avanzado.

El hallazgo también tiene implicaciones para comprender la evolución del cerebro humano. La fabricación de herramientas requirió un nivel de control motor manual que sugiere que los cambios en el cerebro y el tracto espinal necesarios para tal actividad podrían haber ocurrido antes de hace 3.3 millones de años, dijeron los autores.

El paleoantropólogo Bernard Wood de la Universidad George Washington, que no participó en el estudio, dijo:

Este es un descubrimiento trascendental y bien investigado. He visto algunos de estos artefactos en carne y hueso y estoy convencido de que fueron creados deliberadamente.

Wood dijo que le pareció intrigante ver cuán diferentes son las herramientas de las llamadas herramientas de piedra de Oldowan, que hasta ahora se han considerado las más antiguas y primitivas.

Lepre, que ha estado realizando trabajo de campo en África oriental durante unos 15 años, dijo que llegó al sitio de excavación aproximadamente una semana después del descubrimiento. El sitio se encuentra a varias horas en automóvil por carreteras en mal estado desde la ciudad más cercana, ubicada en un paisaje cálido y seco que, según él, recuerda a Arizona y Nuevo México. Lepre recogió trozos de sedimento de una serie de profundidades y los llevó de regreso a Lamont-Doherty para su análisis. Él y Kent usaron una sierra de cinta para recortar las muestras en bloques del tamaño de un terrón de azúcar y los insertaron en un magnetómetro, que midió la polaridad de los pequeños granos de los minerales hematita y magnetita contenidos en el sedimento. Kent dijo:

El magnetismo prácticamente confirma que la edad es algo así como 3,3 millones de años.

El trabajo de datación anterior de Lepre y Kent ayudó a dar lugar a otro documento histórico en 2011: un estudio que sugirió que el Homo erectus, otro precursor de los humanos modernos, estaba utilizando métodos de fabricación de herramientas más avanzados hace 1.8 millones de años, al menos 300.000 años antes de lo que se pensaba. . Lepre dijo:

Me di cuenta de que cuando [averiguas] estas cosas, no resuelves nada, simplemente abres nuevas preguntas. Me emociono, luego me doy cuenta de que hay mucho más trabajo por hacer.

Sonia Harmand en el sitio de excavación. Foto vía West Turkana Archaeological Project, derechos de autor de 2014. Usado con permiso.

Sonia Harmand en el sitio de excavación. Foto vía West Turkana Archaeological Project, derechos de autor de 2014. Usado con permiso.

En pocas palabras: los científicos del noroeste de Kenia han encontrado herramientas de piedra que datan de hace 3,3 millones de años. Ahora son las herramientas de piedra más antiguas descubiertas hasta ahora. Sus creadores pueden haber sido o no algún tipo de ancestro humano. Pueden desafiar la noción de que nuestros propios antepasados ​​más directos fueron los primeros en golpear dos rocas para crear una nueva tecnología.