Los estudios de la NASA planean enviar un orbitador a Plutón

Mundo rocoso multicolor con llanuras suaves y cráteres.

Vista en falso color de Plutón, vista por New Horizons en 2015. Imagen vía NASA / JHUAPL /SwRI.


Nuevos horizontesEl sobrevuelo de Plutón en julio de 2015 fue uno de los eventos más emocionantes en la exploración planetaria. Finalmente pudimos ver este mundo distante y sus lunas de cerca por primera vez en la historia. Desafortunadamente, sin embargo, fue solo un sobrevuelo rápido. Desde entonces, se ha hablado mucho de una misión de regreso a Plutón. Y ahora, tal misión puede estar en la mesa de dibujo. La NASA ahora está explorando la posibilidad de enviar una nave espacial de regreso a Plutón, pero esta vez para quedarse mucho más tiempo, con unorbitador. El Instituto de Investigación del Suroeste (SwRI) ha anunciado que la NASA le ha otorgado fondos para estudiar los atributos, la viabilidad y el costo de dicha misión.

Sin duda, sería emocionante si se aprueba la misión. En este momento, es uno de los 10 estudios de misión que la NASA está patrocinando, en preparación para el próximoEncuesta Decenal de Ciencias Planetarias. Los resultados de estos estudios se entregarán alEstudio decenal planetario de la Academia Nacionalen 2020. SegúnCarly Howetten SwRI, quien dirige el estudio:


Estamos entusiasmados de tener esta oportunidad de informar las deliberaciones de la encuesta decenal con este estudio. Nuestro concepto de misión es enviar una sola nave espacial a orbitar Plutón durante dos años terrestres antes de partir para visitar al menos un KBO [Objeto del cinturón de Kuiper] y otro planeta enano KBO.

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Planeta multicolor gran área de luz en forma de corazón y luna gris.

Plutón y su luna más grande, Caronte, vista por New Horizons el 14 de julio de 2015. Imagen víaNASA/ JHUAPL / SwRI.

El estudio desarrollará los requisitos de diseño de la nave espacial y la carga útil, además de realizar evaluaciones preliminares de costos y riesgos para las nuevas tecnologías que se requerirán.


ComoAlan Stern, investigador principal de la misión New Horizons,también señaló, un orbitador podría orbitar a Plutón durante un período de tiempo y luego despegar de nuevo para adentrarse más en elCooper Belt:

En un estudio financiado por SwRI que precedió a este nuevo estudio financiado por la NASA, desarrollamos un recorrido orbital del sistema Plutón, que muestra que la misión era posible con vehículos de lanzamiento de capacidad planificada y sistemas de propulsión eléctrica existentes. También demostramos que es posible usar ayudas de gravedad de la luna más grande de Plutón, Caronte, para escapar de la órbita de Plutón y regresar al Cinturón de Kuiper para la exploración de más KBO como MU69 y al menos una vez más de un planeta enano para compararlo con Plutón.

Anteriormente, la NASA y la comunidad científica planetaria pensaban que el siguiente paso en la exploración del Cinturón de Kuiper sería elegir entre 'profundizar' en el estudio de Plutón y sus lunas o 'ampliar' examinando objetos más pequeños del Cinturón de Kuiper y otro planeta enano para comparar. a Plutón. La comunidad científica planetaria debatió cuál era el siguiente paso correcto. Nuestros estudios muestran que puedes hacer ambas cosas en una sola misión: es un cambio de juego.

Llanuras heladas blancas y lisas en un planeta pequeño visto desde la órbita, también manchas de color rojo oscuro.

Sputnik Planitiaes una vasta llanura de hielo de nitrógeno en Plutón, rodeada por montañas de hielo de agua. Imagen a través de Stern et al./NASA/JHUAPL/SwRI/Ciencias.


Anillo brumoso azul con fondo negro.

Impresionante imagen de Plutón iluminada a contraluz por el sol, con su atmósfera de nitrógeno brumosa azulada, vista por New Horizons. Imagen a través de NASA / JHUAPL / SwRI /Ciencias.

Luna rocosa gris con casquete polar rojizo.

La luna más grande de Plutón, Caronte, tiene enormes cañones y un casquete polar norte rojizo. Imagen víaNASA/ JHUAPL / SwRI.

Un orbitador tendría grandes ventajas sobre la misión de sobrevuelo anterior. Además de tener mucho más tiempo, podría llevar más instrumentos para estudiar a Plutón y sus lunas en detalle. Un orbitador podría ayudar a responder muchas de las preguntas que dejó New Horizons. De acuerdo aTiffany Finleyen SwRI:

Este recorrido está lejos de estar optimizado, sin embargo, es capaz de hacer cinco o más sobrevuelos de cada una de las cuatro lunas pequeñas de Plutón, mientras examina las regiones polares y ecuatoriales de Plutón utilizando cambios de plano. El plan también permite un extenso encuentro cercano con Caronte antes de sumergirse en la atmósfera de Plutón para tomar muestras antes de que la nave use a Caronte por última vez para escapar al Cinturón de Kuiper para nuevas asignaciones.


El orbitador Plutón podría usar el mismosistema de propulsión de iones de xenónque elAmanecernave espacial solía ir aCeresyVesta. Stern dijo:

¿Quién hubiera pensado que una sola misión utilizando motores de propulsión eléctrica ya disponibles podría hacer todo esto? Ahora que nuestro equipo ha demostrado que la comunidad científica planetaria no tiene que elegir entre un orbitador de Plutón o sobrevuelos de otros cuerpos en el Cinturón de Kuiper, pero puede tener ambos, llamo a esta misión combinada el 'estándar de oro' para el futuro Plutón y Exploración del cinturón de Kuiper.

Sin embargo, un orbitador de Plutón necesitaría un sistema de comunicaciones mucho mejor. New Horizons tardó 16 meses en transferir todos los datos recopilados a la Tierra, y la nave espacial solo tenía 16GBs de almacenamiento de datos.

Nave espacial con antenas que vuelan más allá de un pequeño planeta y su luna.

Concepto artístico de New Horizons durante su sobrevuelo de Plutón el 14 de julio de 2015. El nuevo orbitador podría permanecer mucho más tiempo y tener más instrumentos para estudiar Plutón y sus lunas en detalle. Imagen vía NASA /UFC hoy.

Mujer joven que parece sostener una imagen de Plutón.

Carly Howett de SwRI, quien dirige el nuevo estudio para enviar un orbitador a Plutón. Imagen víaSwRI.

Cuando New Horizons llegó a Plutón y sus lunas, encontró mundos exóticos llenos de sorpresas.

En lugar de ser un cuerpo frío, helado e inerte, se reveló que Plutón era sorprendentemente activo geológicamente, con vastas llanuras y glaciares de hielo de nitrógeno, posibles volcanes de hielo, altas montañas de hielo de agua sólida cubiertas con nieve de metano e inusuales 'picos' altos de hielo. hielo que se asemejapenitentesen la tierra. Su atmósfera muy fina es brumosa con posibles pequeñas nubes. Incluso hay evidencia de que Plutón, de todos los lugares, todavía puede tener agua líquida.Oceanomuy por debajo de su corteza exterior. ¿Cuan genial es eso? New Horizons solo echó un breve vistazo a Plutón, pero fue suficiente para revolucionar nuestra comprensión de este pequeño y distante mundo y sus lunas.

La luna más grande de plutón,Caronte, tiene grandes cañones, una extraña montaña aislada sentada sola en una depresión (otro posible volcán de hielo) y un casquete polar rojizo del norte.

Posteriormente, New Horizons visitó2014 MU69, también conocido como Ultima Thule, un objeto del cinturón de Kuiper mucho más pequeño (KBO) mucho más allá de Plutón. Plutón es el objeto más grande conocido en el Cinturón de Kuiper, un anillo gigante de asteroides que orbita alrededor del sol más allá de Neptuno, y similar al cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter.

La misión New Horizons fue fenomenal a pesar de que fue solo un breve sobrevuelo. ¿Quién sabe qué podría encontrar un orbitador real alrededor de Plutón?

En pocas palabras: después de la exitosa misión New Horizons, la NASA ahora está considerando enviar un orbitador a Plutón, y SwRI recibió fondos para estudiar la emocionante propuesta.

A través de SwRI