Gran zona muerta del Golfo de México en 2015

Extensión espacial de la zona muerta del Golfo de México en 2015. Crédito de la imagen: N. Rabalais y R. E. Turner vía NOAA.

Extensión espacial de la zona muerta del Golfo de México en 2015. Crédito de la imagen: N. Rabalais y R. E. Turner vía NOAA.


Las zonas muertas, grandes áreas de agua del océano que en su mayoría carecen de oxígeno, son un problema creciente en todo el mundo. Provocadas por descargas ricas en nutrientes de granjas, plantas de tratamiento de aguas residuales y otras fuentes, representan una gran amenaza para la vida marina. De las más de 550 zonas muertas que se forman cada año en todo el mundo, se cree que la zona muerta en el Golfo de México es la segunda más grande causada por humanos. Los científicos han estado rastreando el tamaño de la zona muerta en el Golfo de México durante los últimos 30 años. Los datos de la encuesta de este año indican que la zona muerta que se formó en 2015 está por encima del promedio en tamaño, probablemente debido a las fuertes lluvias en junio.

La zona muerta de 2015 en el Golfo de México se midió en 6.474 millas cuadradas (16.768 kilómetros cuadrados) durante un crucero de inspección del 28 de julio al 3 de agosto. Durante los últimos cinco años, la zona muerta ha promediado alrededor de 5.500 millas cuadradas (14.245 kilómetros cuadrados). Por lo tanto, la zona muerta de este año está por encima de la media.


Crédito de la imagen: Tamaño de la zona muerta del Golfo de México de 1985 a 2013. Crédito de la imagen. N. Rabalais a través de NOAA.

Crédito de la imagen: Tamaño de la zona muerta del Golfo de México de 1985 a 2013. Crédito de la imagen. N. Rabalais a través de NOAA.

Los científicos creen que la zona muerta más grande que el promedio este verano fue causada por las fuertes lluvias en la cuenca del río Mississippi. El agua de lluvia recoge nitrógeno y fósforo cuando fluye sobre campos agrícolas y tierras urbanas, y esta agua cargada de nutrientes provoca la proliferación de algas una vez que llega a las cálidas e iluminadas aguas del Golfo de México. Cuando las algas mueren y se descomponen, el oxígeno de la columna de agua se agota y se forma una zona muerta. El agua con poco oxígeno es letal para muchos organismos marinos que no pueden escapar a aguas de mayor calidad. La floración anual de verano en el Golfo de México generalmente disminuye a medida que cambian los patrones climáticos y la temperatura del agua desciende en el otoño.

Nancy Rabalais, directora ejecutiva del Consorcio Marino de Universidades de Luisiana y líder de la encuesta para mapear la zona muerta, comentó sobre los hallazgos de este año.Ella dijo:

Se esperaba un área promedio porque los niveles de descarga del río Mississippi y los datos de nutrientes asociados de mayo indicaron una entrega promedio de nutrientes durante este mes crítico que estimula el combustible para la zona muerta de mediados del verano. Dado que los modelos se basan en gran medida en las cargas de nitrógeno de mayo del río Mississippi, las fuertes lluvias que llegaron en junio con nitrógeno adicional y descargas fluviales aún más altas en julio son las posibles explicaciones del tamaño más grande.




Los estudios anuales de la zona muerta del Golfo de México son posibles gracias a fondos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) y la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA).

En 2001, el Grupo de Trabajo sobre Hipoxia del Golfo de México estableció una meta de 1.900 millas cuadradas (4.921 kilómetros cuadrados) para la zona muerta. Este objetivo tiene como objetivo fomentar los esfuerzos de reducción de la escorrentía de nutrientes en la cuenca del río Mississippi. El tamaño promedio de la zona muerta del Golfo de México durante los últimos cinco años ha sido casi tres veces el objetivo.

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En resumen: se detectó una gran zona muerta de agua con poco oxígeno en el Golfo de México durante 2015. La zona muerta, que se forma cada verano, fue grande este año debido a las fuertes lluvias en junio. Las fuertes lluvias en la cuenca del río Mississippi arrojan agua rica en nutrientes al Golfo de México, donde desencadenan la proliferación de algas.


Primer mapa digital del suelo oceánico mundial