¿Cómo saben los animales que hibernan cuándo despertarse?

No todos los hibernadores se despiertan al mismo tiempo. La duración de la hibernación varía según la especie y el hábitat. Pero los murciélagos en África, los marsupiales en Australia, los tenrecs en Madagascar y otros hibernadores clásicos se despiertan en momentos predecibles. ¿Qué les hace sonar la alarma?


Un animal en una madriguera oscura no puede sentir temperaturas más cálidas ni sentir días más largos. La señal para despertar viene del interior. Los hibernadores tienen un reloj interno, una serie de reacciones químicas controladas por el hipotálamo del cerebro del animal.

Las señales externas ponen el reloj. Tome una marmota, por ejemplo. Los días más cortos y las temperaturas refrescantes del otoño pusieron su reloj en cero. El animal entra en hibernación y luego se despierta unos 180 días después. Cuando su sistema nervioso central hace sonar la alarma, un hibernador comienza a temblar. Esto usa energía y genera calor.


Cuando los animales hibernan, su tasa metabólica se ralentiza para conservar energía. Una marmota en hibernación, cuya temperatura corporal desciende de 37 grados Celsius a alrededor de 0 grados Celsius, usa tan poca energía que puede vivir seis meses sin la grasa corporal que duraría un poco más de una semana en su estado normeotérmico o de vigilia.

Los hibernadores tienen un tipo de grasa que no se quema para obtener energía durante la hibernación. Esta grasa parda se utiliza para generar calor cuando el animal se enfría o después de una gran comida. Los hibernadores no son los únicos mamíferos que usan su grasa parda de esta manera. Cuando sientes calor después de una comida copiosa, es en parte de la generación
de calor por las células grasas marrones.

Todos los hibernadores profundos conocidos se despiertan periódicamente durante su hibernación para deshacerse de los desechos metabólicos que se han acumulado. Para la ardilla de tierra, es casi todas las semanas. Se vuelve a calentar durante unas tres horas y luego vuelve a entrar en hibernación.