¿Cómo evolucionaron los caballos?

Tres especies de Hipparion, especie de caballo que vivió en la península Ibérica hace entre 9 y 5 millones de años. Imagen víaNoticias de ciencia/ Mauricio Antón.


Un nuevo estudiopublicadoen elrevisado por paresdiarioCienciasel 10 de febrero de 2017 desafía ideas de larga data sobre cómo evolucionaron los caballos. PaleontólogoJuan Cantalapiedray el equipo compiló décadas de investigación previa en un árbol evolutivo de 138 especies de caballos (siete de las cuales existen en la actualidad), que abarcan aproximadamente 18 millones de años. Este nuevo trabajo reveló tres grandes estallidos de la evolución del caballo, en los que surgieron nuevas especies. Pero, a medida que las especies de caballos antiguos se diversificaron, los caballos mostraron muy pocos cambios en sus dientes o tamaño corporal.

Este resultado es contrario a la teoría evolutiva propuesta desde hace mucho tiempo.


Los registros fósiles suelen mostrar la aparición de nuevas especies acompañadas de una variedad de nuevos rasgos genéticos. Estos rasgos, como la forma y el tamaño de los dientes, el grosor del esmalte de los dientes y la forma del cráneo, brindan a los paleontólogos pistas sobre las condiciones ambientales y el estilo de vida de los animales antiguos. Muchos casos de diversidad evolutiva muestran que las especies que entran en un nuevo nicho ambiental a menudo también desarrollan nuevos rasgos adaptativos.

Junto con el desarrollo de los dientes y la mandíbula, el tamaño y la forma del cuerpo de un animal a menudo indican un cambio a un nuevo entorno. Muchos animales que se adaptan a los bosques tienden a ser más pequeños y más solitarios que los animales de manada más grandes en los pastizales, por ejemplo.

Sin embargo, el trabajo de Cantalapiedra y sus colegas revela que, si bien la especiación de los caballos comenzó a experimentar grandes estallidos hace entre 15 y 18 millones de años, los cambios en la morfología de los dientes y el tamaño corporal no cambiaron mucho. Cantalapiedra, quien es investigadora en el Museum für Naturkunde en Berlín, Alemania, dijo a ForVM:

Las especies de hoy son el resultado de una tendencia hacia tamaños más pequeños [son pequeños en comparación con otros extintosEquusespecies], y las especies más recientes y más pequeñas tienden a tener dientes más altos.




Estas características sugieren que, en tiempos recientes [los últimos 2 millones de años más o menos], la condición más dura y árida del Pleistoceno podría haber provocado cambios en la disponibilidad de recursos, también empujando la población de caballos al límite.

La compilación de Cantalapiedra y sus colegas de la investigación de fósiles ecuestres revela tres puntos de ramificación principales. El primero ocurrió cuando los caballos entraron en América del Norte hace 18 millones de años, y otros dos coinciden con la migración a Eurasia hace 11 millones y 4,5 millones de años. Cantalapiedra dijo:

Una de las preguntas más interesantes es a qué nivel del árbol de la vida podrían tener lugar estas 'radiaciones adaptativas' hipotéticas. Puede darse el caso de que tengamos que alejarnos mucho, mirando grandes linajes en su conjunto, para encontrar una rápida evolución ecomorfológica en momentos de rápida diversificación.

El equipo especula que el entorno floreciente que condujo a la rápida especiación de los caballos antiguos era tan rico en recursos que la competencia de rasgos era baja entre las especies competidoras, lo que hacía innecesaria la diversificación. Esto desafía la teoría evolutiva tradicional que dice que la especiación rápida depende más de factores extrínsecos.


En este caso, la evidencia sugiere que los caballos antiguos estaban más controlados por límites ecológicos que por la necesidad de diferenciarse.

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En pocas palabras: un nuevo árbol evolutivo que muestra cómo han evolucionado los caballos durante los últimos 18 millones de años desafía las ideas arraigadas.