La era del derecho oceánico de Encelado para sustentar la vida

Media luna estrecha iluminada de Encelado con 3 pequeñas plumas verticales brillantes en el horizonte.

Los géiseres de Encelado, la luna de Saturno. Estas enormes columnas de vapor de agua entran en erupción a través de grietas en el polo sur de Encelado. La nave espacial Cassini analizó las columnas y descubrió que contienen vapor de agua, partículas de hielo, sales, metano y una variedad de moléculas orgánicas complejas. Los científicos creen que se originan en un océano debajo de la corteza helada de la luna. Imagen vía NASA / JPL-Caltech /Instituto de Ciencias Espaciales.


¿Podría haber vida en Encelado, la luna de Saturno? La luna puede ser pequeña, pero tiene un océano de agua global debajo de su superficie helada, y los científicos han especulado sobre si hay algo vivo en ese profundo y oscuro abismo. losCassininave espacial descubrió que es salado como los océanos de la Tierra, contiene abundantes moléculas orgánicas y que es probablehidrotermalactividad en el fondo del océano.

Todos esos son signos positivos de habitabilidad y ahora los científicos han encontrado otro: el océano parece ser el correctola edadpara condiciones óptimas de soporte vital. El hallazgo fue anunciado porMarc Neveu, científico investigador del Goddard Space Flight Center de la NASA, el 24 de junio de 2019, durante una charla en la Conferencia de Ciencias Astrobiológicas de 2019 (AbSciCon2019). losrevisado por paresLos resultados también habían sido previamentepublicado1 de abril de 2019, en la revistaAstronomía de la naturaleza.


Se estima que el océano de Encelado tiene ahora mil millones de años. Esta es una edad ideal, en términos de inicio y evolución de la vida. Si el océano fuera demasiado joven, no habría habido suficiente tiempo para que los diferentes elementos necesarios se mezclaran, pero si fuera demasiado viejo, es posible que esos procesos químicos ya se hayan detenido. Entonces, la luna habría alcanzado un estado de equilibrio, lo que significa que las reacciones para mantener la vida ya no se producirían.

Muchas, muchas grietas y estrías y algunos pequeños cráteres en una luna blanca helada.

Encelado visto por la nave espacial Cassini. Esta pequeña luna helada tiene un océano subterráneo global que posiblemente podría albergar vida. Imagen vía NASA / JPL-Caltech /Ciencia de la NASA.

Entonces, ¿cómo llegaron Neveu y su equipo a esta conclusión? Usando datos de la misión Cassini, queterminó a finales de 2017, crearon 50 simulaciones diferentes de las condiciones en el océano de Encelado. Estos incluían detalles de las órbitas de las lunas de Saturno y la radiactividad de las rocas en Encelado, así como sus propias estimaciones sobre la edad de la luna y cómo se formó.

Hubo una simulación que mejor recreó las condiciones conocidas del océano, aquella en la que el océano tiene mil millones de años. Sin embargo, Neveu es cauteloso porque la simulación cumplió con la mayoría de las condiciones, pero no con todas:




Por ejemplo, si tomas el día actual, el océano se volvería a congelar en esa simulación, que no es lo que estamos viendo. Así que la edad del océano debe tomarse con un grano de sal.

Como siguiente paso, los investigadores quieren mejorar los modelos de simulación, para que el océano se pueda fechar con mayor precisión. Como dijo Neveu:

Queremos saber esto antes de volver a buscar la vida.

Vista en corte del interior con una capa de hielo exterior gruesa, una capa oceánica y un núcleo rocoso.

Ilustración que muestra el interior de Encelado. El agua del océano subsuperficial se filtra a la superficie a través de grietas en el hielo en el polo sur, haciendo erupción en enormes columnas. Imagen víaNASA / JPL-Caltech.


El hecho de que Encelado tenga un océano sorprendió a los científicos planetarios, ya que es tan pequeño y la superficie es tan fría. Según Neveu:

Es muy sorprendente ver un océano hoy. Es una luna muy pequeña y, en general, esperas que las cosas pequeñas no estén muy activas [sino más bien] como un bloque muerto de roca y hielo.

La nave espacial Cassini estudió la composición del océano analizando el vapor de agua en las columnas masivas que brotan del polo sur de la Luna. Las columnas se originan en el océano que se encuentra debajo, donde el agua se filtra a la superficie a través de grietas y luego irrumpe en el espacio vacío. Cassini fue capaz devolar a través de las plumasy descubrió que contienen vapor de agua, partículas de hielo, sales, metano y una variedad de moléculas orgánicas complejas.

Cassini también encontró evidencia de actividad hidrotermal actual:respiraderos hidrotermales- en el fondo del océano, al igual que en los océanos de la Tierra. Tales puntos calientes podrían proporcionar un oasis de calor y energía necesarios en las aguas que de otro modo serían frías. En la Tierra, respiraderos similares sostienen una amplia variedad deformas de vida simples. ¿Podría suceder lo mismo con Encelado?


Respiraderos hidrotermales en Enceladus & apos; océano y penachos en la superficie.

La misión Cassini encontró evidencia de actividad hidrotermal (respiraderos hidrotermales) en el fondo del océano de Encelado. ¿Podrían ayudar a mantener la vida como lo hacen en la Tierra? Imagen víaNASA/ JPL-Caltech / Southwest Research Institute.

Encelado tiene todos los ingredientes que se consideran necesarios para la vida (al menos como la conocemos), y su océano parece ser bastante similar al deEuropa. Aún se desconoce si la vida de algún tipo comenzó realmente aquí, pero las perspectivas parecen prometedoras. La única forma en que podemos aprender más es regresar allí con una misión de regreso. Ninguno está programado todavía, pero hay propuestas de misión en el tablero de dibujo, tal vez algo similar a laEuropa Clippermisión, que ahora está siendo diseñada para lanzarse en algún momento de la década de 2020. Esa misión estudiará Europa y su océano con más detalle que nunca, buscando evidencia de que algo podría estar vivo también en sus aguas oscuras.

En pocas palabras: resulta que el océano subterráneo de Encelado tiene la edad adecuada para sustentar la vida, según un nuevo estudio. Junto con lo que ya sabemos sobre su habitabilidad potencial, esto hace que Encelado sea aún más atractivo en la búsqueda de vida en otras partes del sistema solar.

Fuente: Evolución de las lunas medianas de Saturno.

A través de Live Science