El oxígeno de la Tierra desaparecerá en mil millones de años

Suelo seco y árboles muertos con arena arrastrada por el viento.

Toda la vida vegetal y animal de la Tierra necesita oxígeno para sobrevivir. Según un nuevo estudio, dentro de mil millones de años, el oxígeno de la Tierra se agotará en un lapso de unos 10.000 años, lo que provocará la extinción mundial de todos excepto los microbios. Imagen a través de Dikaseva /Unsplash.


Tomar una respiración profunda. El aire que expande su pecho es principalmente nitrógeno y oxígeno, los componentes principales de nuestra atmósfera. El oxígeno existe en nuestra atmósfera gracias a la exhalación de las plantas, a través del proceso defotosíntesis. Un estudio publicado en marzo de 2021 muestra que, dentro de mil millones de años, a medida que el sol se caliente, las plantas morirán, llevándose consigo el oxígeno de nuestra atmósfera que los humanos y los animales necesitan para respirar.

Kazumi Ozakide la Universidad de Tokio yChris Reinhardde Georgia Tech modeló los sistemas climáticos, biológicos y geológicos de la Tierra para afinar la comprensión de los científicos de las condiciones atmosféricas futuras en la Tierra. Llevaron a cabo la investigación como parte de un programa de la NASA llamadoNExSSexplorar y evaluar la habitabilidad deexoplanetas. Su estudio fuepublicado1 de marzo de 2021, en elrevisado por paresdiarioNaturaleza Geociencia.


La atmósfera actual de la Tierra está compuesta por un 78% de nitrógeno, un 21% de oxígeno, un 0,9% de argón y un 0,1% de otros gases, incluidos el dióxido de carbono, el metano, el vapor de agua y el neón. La Tierra no siempre ha tenido un porcentaje tan alto de oxígeno en su atmósfera. Durante los primeros 2000 millones de años de la Tierra, no existió oxígeno en la atmósfera. Los niveles bajos de oxígeno aparecieron por primera vez cuandocianobacterias, también llamadas algas verdiazules, comenzaron a liberar oxígeno como subproducto de la fotosíntesis. Luego, hace unos 2.400 millones de años, la Tierra experimentó laGran evento de oxidación. En este punto, ya sea a través de un debilitamiento en la desgasificación de los volcanes ouna innovación evolutiva que hizo que las cianobacterias fueran más exitosas, el oxígeno comenzó a acumularse en grandes cantidades en la atmósfera, matando algunas bacterias pero permitiendo que evolucionasen vidas más complejas (¡nosotros!).

Esta utopía del oxígeno en la que vivimos actualmente, donde las plantas producen oxígeno para que los humanos y los animales respiren, es solo una condición temporal en la Tierra. Como Ozakidijo:

Descubrimos que la atmósfera oxigenada de la Tierra no será una característica permanente.

Hombre con cabello negro y bigote fino vestido con chaqueta azul con cremallera.

Kazumi Ozaki de la Universidad de Tokio, autor principal del artículo que investiga el futuro del oxígeno en la Tierra. Imagen víaNASA.




A medida que el sistema solar continúa su ciclo de vida, el sol envejecido comenzará a calentarse. El aumento de la producción solar calentará aún más la atmósfera y el dióxido de carbono reaccionará al aumento de temperatura al descomponerse. Los niveles de dióxido de carbono bajarán hasta que los organismos que realizan la fotosíntesis, que dependen del dióxido de carbono para vivir, al igual que nosotros dependemos del oxígeno para vivir, ya no puedan sobrevivir, eliminando la fuente de oxígeno de la Tierra. (Lea sobre cómo los científicos creen que el fitoplancton aporta entre el 50 y el 85% del oxígeno en la atmósfera de la Tierra.) Entonces, cuando las plantas mueren por la falta de dióxido de carbono, no es solo una pérdida en la cadena alimentaria, sino, fundamentalmente, una pérdida en el aire que producen y en el aire que respiramos.

Si bien aún faltan mil millones de años para el fin del oxígeno, cuando el agotamiento comience a afianzarse, ocurrirá con bastante rapidez, en unos 10.000 años. Reinhard explicó la gravedad del cambio:

La caída de oxígeno es muy, muy extrema; estamos hablando de un millón de veces menos oxígeno del que hay hoy.

El hombre frente a la cámara de pie debajo de un árbol.

Chris Reinhard de Georgia Tech, uno de los autores principales que investigó la cantidad futura de oxígeno en la atmósfera de la Tierra. Imagen víaNExSS.


El futuro evento de desoxigenación coincidirá con un aumento del metano, hasta que los niveles de metano sean unas 10.000 veces más de los que existen en la atmósfera actual. Estos cambios ocurrirán demasiado rápido para la adaptación en la biosfera. La capa de ozono, hecha de oxígeno, desaparecerá y la luz ultravioleta y el calor ayudarán a extinguir la vida tanto terrestre como acuática. Todos menos los microbios se enfrentarán al exterminio. Reinharddijo:

Un mundo en el que muchas de las bacterias anaeróbicas y primitivas se esconden actualmente en las sombras volverá a tomar el control.

Al igual que al principio, cuando la vida en la Tierra estaba en forma microbiana antes de florecer en la variedad que vemos hoy, también el futuro se parecerá mucho al pasado, como si el reloj estuviera retrocediendo y las formas de vida complejas se extinguirían. excepto por diminutas colonias de células.

Estudiar el pasado y el futuro de la Tierra es una puerta para comprender las condiciones favorables para la vida en otros planetas. La presencia de oxígeno es un factor importante para determinar si podría existir vida en un planeta. Sin embargo, como vemos con la Tierra, un planeta que no tiene una firma de oxígeno puede ser capaz de albergar vida en el futuro o en el pasado.


Por lo tanto, si bien encontrar un planeta con oxígeno sería un paso emocionante para encontrar vida,noencontrar oxígeno no debería descartar la posibilidad de que un planetasiempretenía vida.

Vista parcial de la Tierra desde la órbita con nubes y atmósfera difusa visible contra el espacio negro.

El oxígeno que se encuentra actualmente en la atmósfera de la Tierra desaparecerá en mil millones de años, dicen los científicos. Esta imagen de la atmósfera de la Tierra fue tomada desde la Estación Espacial Internacional el 26 de febrero de 2021. Imagen víaNASA.

En pocas palabras: dentro de mil millones de años, dicen los científicos, a medida que el sol se calienta, la atmósfera más cálida descompondrá el dióxido de carbono, matando la vida vegetal, lo que a su vez apagará la fuente de oxígeno de la Tierra.

Fuente: La vida futura de la atmósfera oxigenada de la Tierra.

Vía New Scientist