El arma secreta mortal del caballito de mar enano

Conoce al caballito de mar enano. Según un nuevo estudio realizado por investigadores del Instituto de Ciencias Marinas de UT, esta pequeña criatura caprichosa ha desarrollado una ingeniosa estrategia de ataque para atrapar a su presa: una forma de cabeza que crea una 'zona de no despertar' en el agua, lo que permite al caballito de mar emboscar con éxito. su presa preferida, un tipo de plancton llamado copépodo. Esa estrategia es lo que convierte al caballito de mar en uno de los cazadores más exitosos del reino animal, dice el investigador asociado Brad Gemmell, quien dirigió el estudio.


Crédito de la foto: Javier Corbo

Autor de la foto:Javier Corbo

'La gente piensa que los caballitos de mar son dóciles pastar', dice Gemmell, 'pero resulta que son algunos de los cazadores más sigilosos de algunas de las presas más evasivas del planeta'.


A continuación, vea un clip de uno de los videos de caballitos de mar de Gemmell. En este video, observa cómo un caballito de mar se acerca sigilosamente a un copépodo, que es uno de los artistas de escape más rápidos que existen, y usa su técnica de 'alimentación pivotante' para succionar el copépodo en su boca:

Gemmell estaba trabajando en otro proyecto cuando notó que el caballito de mar enano, una especie común en los lechos de pastos marinos a lo largo de la costa de Texas, es un cazador extremadamente bueno. 'Su tasa de éxito es superior al 90 por ciento', dice Gemmell. 'La mayoría de los peces tienen una tasa de éxito de caza del 30 al 40 por ciento, por lo que es muy alta'.

Además, el copépodo es increíblemente difícil de atrapar (nada a más de 500 longitudes corporales por segundo, mucho más rápido que las longitudes corporales 20-30 de un guepardo por segundo), lo que hace que la capacidad de caza del caballito de mar sea aún más impresionante. Gemmell y su equipo querían averiguar qué había detrás de la destreza de caza de la pequeña criatura.




Para hacer precisamente eso, se unieron al ingeniero mecánico de Texas Tech, Jian Sheng, en un nuevo y elegante método: la holografía digital 3D de alta velocidad. Primero, los investigadores pusieron un caballito de mar y algunos copépodos en un tanque. Luego sembraron el agua con partículas altamente reflectantes que ayudarían a revelar con precisión cómo se movía el agua. Luego, usaron un microscopio, un láser y una cámara de video especializada para filmar una grabación que mostraba exactamente cómo se movían los animales y el agua. “Lo que hace la luz láser”, explica Gemmell, “es cuando haces brillar ese rayo en una cámara y colocas un objeto frente a ella, ese objeto va a reflejar, refractar, doblar o cambiar las propiedades de esa onda. '

La técnica de holografía mostró a los investigadores que la cabeza del caballito de mar tiene una 'zona de no estela', una forma evolucionada para perturbar el agua lo menos posible, lo que permite que el caballito de mar se acerque sigilosamente al copépodo casi siempre sin ser detectado. Para asegurarse de que realmente se trataba de la forma de la cabeza y no de una estrategia de comportamiento como inhalar un pequeño trago de agua, los investigadores incluso repitieron el experimento con un caballito de mar muerto. Cuando vieron de nuevo la “zona de no despertar”, sabían que sus sospechas eran correctas.

¿Por qué estudiar este pequeño y poco conocido drama submarino en primer lugar? Según Gemmell, comprender los eslabones en la parte inferior de la cadena alimentaria informará nuestro conocimiento de la ecología marina en general, y vivimos en una era en la que la conservación es clave.

“Las poblaciones de peces en todo el mundo están disminuyendo y la pesca es un tema político candente en este momento”, dice Gemmell. “Existe una creciente sensación de urgencia para poder gestionar las poblaciones y tener modelos ecológicos que sean más predictivos. Comprender las interacciones depredador-presa a pequeña escala como esta ayudará a desarrollar el panorama general '.


A través de la Universidad de Texas