¿Los humanos de la Edad de Hielo afectaron la extinción de los grandes mamíferos?

Las historias de seis grandes herbívoros (el rinoceronte lanudo, el mamut lanudo, el caballo salvaje, el reno, el bisonte y el buey almizclero) están vinculadas con las fluctuaciones climáticas y la actividad humana, especialmente al final de la última edad de hielo, revelan los científicos en un nuevo informe.


Eske Willerslev, de la Universidad de Copenhague, y su equipo internacional sugieren que los primeros humanos y el cambio climático fueron responsables de la extinción de algunos animales adaptados al frío y de la casi extinción de otros.

Rinoceronte lanudo. Crédito de la imagen: Charles R. Knight


Caballos salvajes, rinocerontes lanudos y uros, el antepasado del ganado doméstico, aparecen en una de las primeras pinturas rupestres conocidas, de la cueva Chauvet en el sur de Francia, probablemente creada hace 30.000-32.000 años. Crédito de la imagen: Thomas T.

losestudio- el primero en utilizar datos genéticos, arqueológicos y climáticos para inferir la historia de la población de mamíferos de la Edad del Hielo de gran tamaño - aparece en línea en la revistaNaturaleza, 2 de noviembre de 2011.

Eline Lorenzen, Universidad de Copenhague, dijo:

No pudimos precisar qué patrones caracterizan a las especies extintas, a pesar de la gran y variada cantidad de datos analizados. Esto sugiere que será un desafío para los expertos predecir cómo responderán los mamíferos existentes al cambio climático global futuro, para predecir qué especies se extinguirán y cuáles sobrevivirán.




La miembro del equipo Beth Shapiro, de la Penn State University, explicó que las seis especies estudiadas florecieron durante la época del Pleistoceno, el período de tiempo geológico que duró desde hace unos dos millones a 12.000 años. Fue una época de altibajos climáticos, entre períodos cálidos similares a los que tenemos hoy y largos intervalos fríos llamados edades de hielo.

Shapiro dijo:

Aunque a los animales adaptados al frío les fue mejor durante los períodos glaciares más fríos, aún lograron encontrar lugares donde el clima era el adecuado, refugios, para sobrevivir durante los períodos interglaciares más cálidos. Luego, después del pico de la última edad de hielo hace unos 20.000 años, su suerte comenzó a agotarse.

Los bisontes están extintos en Asia, donde sus poblaciones eran extensas durante las edades de hielo, y ahora se encuentran solo en América del Norte, aunque una especie relacionada sobrevive en pequeñas cantidades en Europa. Crédito de la imagen: Ted Lee Eubanks, Jr./FERMATA Inc.


¿Qué cambió? Para encontrar respuestas, Shapiro y sus colegas probaron hipótesis sobre cómo, cuándo y por qué el rinoceronte lanudo, el mamut lanudo y el caballo salvaje se extinguieron después de la última edad de hielo y por qué el reno, el bisonte y el buey almizclero pudieron sobrevivir, aunque en rangos más restringidos. que durante las edades de hielo.

Observaron el ADN y calcularon cuándo y cuántas poblaciones pudieron crecer y reducirse a medida que cambiaba el clima y su hábitat comenzaba a desaparecer. También recopilaron datos climáticos de períodos glaciales e interglaciares, así como datos arqueológicos, que utilizaron para estudiar hasta qué punto los primeros humanos pudieron haber influido en la supervivencia de estas especies. Shapiro dijo:

Por ejemplo, en lugares donde los huesos de animales se cocinaron o se convirtieron en lanzas, sabemos que los humanos vivían allí y utilizaban a estos mamíferos como recurso. Incluso cuando no encontramos evidencia de que los humanos estuvieran usando a los animales, si vivieran en el mismo lugar y al mismo tiempo, los humanos podrían haber tenido alguna influencia sobre si los animales sobrevivieron o no.

En el caso del rinoceronte lanudo ahora extinto, los científicos encontraron que en Europa los rangos de humanos y rinocerontes lanudos nunca se superpusieron. Shapiro dijo:


Estos datos sugieren que el cambio climático, y no los humanos, fue la razón principal por la que esta especie en particular se extinguió en la Europa actual. Sin embargo, esperamos que los humanos hayan jugado un papel en otras regiones del mundo donde se superpusieron con los rinocerontes lanudos.

Mucho más clara fue la evidencia de que los humanos influyeron, y no siempre negativamente, en el tamaño de la población de las otras cinco especies en el estudio: el mamut lanudo, el caballo salvaje, el reno, el bisonte y el buey almizclero.

Las fluctuaciones de la población de las seis especies continuaron hasta hace unos 14.000 años, cuando muchas de las especies simplemente desaparecieron al final de la última edad de hielo. Shapiro dijo:

El mensaje para llevar a casa es que durante el evento de calentamiento más reciente, cuando la última edad de hielo se desvaneció en el intervalo cálido que tenemos hoy, algo impidió que estos animales hicieran lo que siempre habían hecho, de encontrar refugios alternativos, menos que ideales. , pero lo suficientemente buenos trozos de tierra en los que mantener a sus poblaciones en una masa crítica. Ese 'algo' probablemente éramos nosotros.

Los bueyes almizcleros adaptados al frío viven solo en las regiones árticas de América del Norte y Groenlandia, con pequeñas poblaciones introducidas en Noruega, Siberia y Suecia. Crédito de la imagen: Andrea Pokrzywinski

Durante el tiempo en que los animales estaban disminuyendo, la población humana estaba comenzando su auge y se estaba extendiendo no solo por los hábitats de clima frío de los mamíferos de gran tamaño, sino también por sus refugios de clima cálido, cambiando el paisaje con la agricultura y otros. ocupaciones.

Muchos mamíferos de gran tamaño y adaptados al frío, incluido el caballo, que se considera extinto en la naturaleza y ahora sobrevive solo como animal domesticado, de repente no tenían espacios de vida alternativos y, como tal, no tenían medios para mantener sus poblaciones.

Los renos lograron encontrar un hábitat seguro en las regiones árticas altas donde hoy tienen pocos depredadores o competidores por recursos limitados.

Los bisontes están extintos en Asia, donde sus poblaciones eran extensas durante las edades de hielo, y ahora se encuentran solo en América del Norte, aunque una especie relacionada sobrevive en pequeñas cantidades en Europa.

Los bueyes almizcleros adaptados al frío viven solo en las regiones árticas de América del Norte y Groenlandia, con pequeñas poblaciones introducidas en Noruega, Siberia y Suecia.

Curiosamente, si los humanos tuvieron algún impacto en las poblaciones de bueyes almizcleros, podría haber sido para ayudar a mantenerlos. Las poblaciones de bueyes almizcleros se establecieron por primera vez en Groenlandia hace unos 5.000 años, después de lo cual se expandieron rápidamente, a pesar de haber sido un importante recurso alimenticio para la población paleo-esquimal.

Mamut lanudo. Crédito de la imagen: Wolfman SF

Nuestros antepasados, al parecer, fueron capaces de cambiar el paisaje de manera tan dramática, según Shapiro, que estos animales ahora extintos fueron efectivamente separados de lo que necesitaban para sobrevivir, incluso cuando la población humana era pequeña. Ella dijo:

Hoy en día hay muchos más seres humanos, y hemos cambiado, y seguimos cambiando, el planeta de formas aún más importantes.

El estudio lleva un mensaje sobre el posible destino de los mamíferos vivos a medida que la Tierra continúa calentándose. Willerslev dijo:

Nuestros hallazgos ponen fin a las teorías de una sola causa de estas extinciones. Nuestros datos sugieren que se debe tener cuidado al hacer generalizaciones con respecto a las extinciones de especies pasadas y presentes. Los impactos relativos del cambio climático y la invasión humana en la extinción de especies realmente dependen de qué especie estemos mirando.

Bueyes almizcleros en Alaska durante la década de 1930, alineados en formación defensiva. Vía Wikipedia

En pocas palabras: Eske Willerslev, de la Universidad de Copenhague, y su equipo internacional sugieren que los primeros humanos y el clima cambiante fueron responsables de la extinción de algunos animales adaptados al frío (rinoceronte lanudo, mamut lanudo, caballo salvaje) y la casi extinción de otros ( reno, bisonte y buey almizclero). Sus hallazgos aparecen en la edición en línea deNaturaleza, 2 de noviembre de 2011.

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