¿El viaje del HMS Beagle provocó la mala salud de Charles Darwin?

El viaje que cambió el mundo intelectual y material de Darwin, y la forma en que muchos de nosotros pensamos sobre nosotros mismos, también podría haber cambiado mucho la salud de Darwin.


Según el Dr. Sidney Cohen del Jefferson College of Medicine, es posible que Darwin contrajera un parásito en ese viaje que lo dejó con problemas digestivos crónicos que se sabe que sufrió más adelante en su vida. Darwin tomó pasaje en el famoso barcoHMS Beagleen 1831 como naturalista del barco y compañero de conversación del capitán. A partir de 1838, y durante el resto de su vida, fuerepetidamente incapacitadocon episodios de 'dolores de estómago, vómitos, furúnculos intensos, palpitaciones, temblores y otros síntomas, especialmente en momentos de estrés, como asistir a reuniones o hacer visitas sociales'.

Sidney Cohen, director de investigación de la División de Gastroenterología de la Universidad Thomas Jefferson, junto con la poeta Ruth Padel, tataranieta de Charles Darwin, presentaron ideas sobre la salud de Charles Darwin en la Conferencia Histórica Clínicopatológica de 2011 en Maryland. El análisis de sus síntomas de toda la vida sugirió que Darwin sufría detres trastornos digestivos:síndrome de vómitos cíclicos,Chagas diseasey úlceras pépticas causadas por la bacteria.Helicobacter pylori.


A partir de 1831, mientras viajaba por elBeagle, el mundo natural que Darwin encontró en su viaje de cinco años dio forma a sus ideas y lo llevó a su teoría de que la selección natural es una de las formas en que evolucionan las nuevas especies. Regresó a Inglaterra con abundantes notas, bocetos y ejemplares. Según Cohen, también podría haber regresado con un parásito llamadoTrypanosoma cruzique causa la enfermedad de Chagas.

Aunque los primeros años de Darwin fueron relativamente saludables, el viaje lo dejó con un historial de episodios de fiebres inespecíficas e intoxicación alimentaria. Uno de ellos, quizás la “fiebre chilena” que sufrió en el viaje, podría haber sido un síntoma temprano de la enfermedad de Chagas, según Cohen.

Charles Darwin de niño en 1816, antes del viaje que cambió su vida en más de un sentido. Wikimedia Commons.

Después de su regreso a casa, mientras reflexionaba sobre sus ideas sobre la selección natural y la evolución, Darwin estuvo sano por un tiempo antes de que comenzaran repentinamente los problemas digestivos que lo perseguirían durante 30 años. Vomitaba a diario, con dolor, con mayor frecuencia después del desayuno, aunque vomitaba después de cada comida durante el punto álgido de cada episodio. El estrés pareció agravar los problemas. Curiosamente, cuando vomitaba, no parecía vomitar comida. En cambio, lo que surgió fue 'secreción ácida y mórbida'. No estoy seguro de qué es eso, pero no suena bien.




Por supuesto preocupado, el famoso naturalista buscó información de los médicos de su familia y de médicos reconocidos de la época. Nadie pudo precisar las causas de su sufrimiento, aunque ciertamente tenían ideas. Los diagnósticos entonces y en el siglo que siguió a la muerte de Darwin en 1882 incluían una vertiginosa variedad de trastornos no relacionados, como apendicitis crónica, ira reprimida hacia su padre, narcolepsia, esquizofrenia y lupus eritematoso sistémico. El pobre soportó los tratamientos de su época, como el arsénico, un “terapéutico” que contiene mercurio llamado calomelanos, la aplicación de alambres de latón y zinc empapados en vinagre, estricnina y codeína. Uno puede imaginar que solo la codeína podría haber sido de alguna utilidad para su dolor.

Un signo de la enfermedad de Chagas crónica es un latido cardíaco irregular. Darwin tuvo episodios de 'palpitaciones violentas' que lo golpearon a los 20, 50 y justo antes de morir. De hecho, a pesar de sus décadas de malestar gástrico, en última instancia parece haber muerto de insuficiencia cardíaca. En lo que debe haber sido un respiro bienvenido, sus problemas de vómitos parecen haber cesado durante su última década de vida. Ciertamente, fue lo suficientemente capaz a los 72 años de estar escalando rocas cuando se presentó uno de sus ataques de palpitaciones cardíacas.

El historial de salud de Darwin se lee como unlarga lista de problemasafecta a casi todos los sistemas del cuerpo, desde el digestivo hasta el corazón, los pulmones y la piel. Es difícil mirar hacia atrás en su historia y descubrir qué fue relevante y qué se ha filtrado a través de la comprensión médica de la época.

Sidney Cohen y Ruth Padel y muchos, muchos otros a lo largo de los años han intentado precisamente eso, pero si Charles Darwin realmente sufrió el trío de la enfermedad de Chagas, el síndrome de vómitos cíclicos y las úlceras pépticas sigue siendo una cuestión de especulación educada.


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