La nueva búsqueda de Breakthrough Listen para láseres alienígenas

Haz de luz láser de un objeto brillante en el espacio, apuntando hacia el globo de la Tierra contra el cielo estrellado.

VERITAS se utilizará para ayudar a buscar pulsos de luz óptica de tipo láser que podrían ser balizas de una civilización alienígena avanzada. Imagen vía MIT /Nuevo Atlas.


La búsqueda de inteligencia extraterrestre (COLOCAR) ha buscado tradicionalmente señales de radio de origen artificial, es decir, procedentes de una civilización alienígena al menos tan avanzada como la nuestra. Los seres humanos hemos estado transmitiendo ondas de radio al espacio durante unos 100 años, desdeMarconifue pionera en la transmisión de radio de larga distancia. El razonamiento ha sido que otras civilizaciones también podrían usar la radio. Si bien ese enfoque continúa siendo muy debatido, hay otro tipo de búsqueda que también se está comenzando a considerar más seriamente ahora: buscarópticoseñales - breves destellos de luz como láseres pulsantes - que podrían usarse como balizas para comunicarse a distancias interestelares.

El 17 de julio de 2019,Iniciativas innovadoras- fundada en 2015 por emprendedorYuri MilnerAnunciadouna nueva asociación con VERITAS Collaboration para centrarse en esta estrategia.VERITAS(el sistema de matriz de telescopios de imágenes de radiación muy energética) buscará tales balizas ópticas pulsadas, así como señales de radio, con su matriz de cuatro telescopios de 12 metros en elObservatorio Whipplein Amado, Arizona.


Breakthrough Escuchar, que forma parte de Breakthrough Initiatives, ya ha realizado búsquedas utilizando su encuesta de radiofrecuencia aún en curso y su encuesta de láser óptico espectroscópico. Pero VERITAS puede llevar la búsqueda a un nuevo nivel. Fue construido para detectar cósmicorayos gammay es el conjunto de telescopios más poderoso del mundo para estudiar astrofísica de alta energía. Resulta que también se puede utilizar para buscar 'balizas ópticas pulsadas', pulsos de luz similares a los de un láser, que son de muy corta duración, solo unos pocos nanosegundos (unonanosegundoes una mil millonésima de segundo).

Telescopio en forma de plato compuesto por muchos paneles, apuntando al cielo.

Vista más cercana de uno de los 4 telescopios de la matriz VERITAS. Imagen vía CfA /SciTechDaily.

Una ventaja de este método es que cualquier pulso artificial podría eclipsar a las estrellas que se encuentran en la misma dirección. El uso de los cuatro telescopios también ayudaría a eliminar falsos positivos de cualquier detección realizada. VERITAS proporcionará una forma única de expandir la búsqueda de inteligencia extraterrestre más allá de los métodos anteriores, como lo señaló Yuri Milner:

Cuando se trata de vida inteligente más allá de la Tierra, no sabemos dónde existe ni cómo se comunica. Así que nuestra filosofía es buscar en tantos lugares y de tantas formas como podamos. VERITAS amplía aún más nuestro rango de observación.




Andrew Semyonen elCentro de Investigación SETI de Berkeleyadicional:

Breakthrough Listen es ya la búsqueda más poderosa, completa e intensiva que se haya realizado hasta ahora en busca de signos de vida inteligente más allá de la Tierra. Ahora, con la incorporación de VERITAS, somos sensibles a una nueva clase importante de señales: pulsos ópticos rápidos. La NASA ya ha utilizado la comunicación óptica para transmitir imágenes de alta definición a la Tierra desde la luna, por lo que hay motivos para creer que una civilización avanzada podría utilizar una versión ampliada de esta tecnología para la comunicación interestelar.

VERITAS podrá detectar señales luminosas muy débiles, si las hubiera, segúnJamie Holderen la Universidad de Delaware:

El uso de la enorme área de espejo de los cuatro telescopios VERITAS nos permitirá buscar estos destellos ópticos extremadamente débiles en el cielo nocturno, que podrían corresponder a señales de una civilización extraterrestre.


Cuatro telescopios y edificios en forma de plato de color azul brillante.

Vista aérea del conjunto de telescopios VERITAS y el campo base del Observatorio Fred Lawrence Whipple en Amado, Arizona. Imagen víaVERITAS.

¿Qué tan sensible es VERITAS? Los láseres más potentes de la Tierra pueden transmitir un pulso de 500teravatiosdurando solo unos pocos nanosegundos. Si uno se colocara a la distancia deEstrella de Tabby- esa extraña estrella que se oscurece alrededor de 1470años luzlejos, entonces VERITAS pudo detectarlo. Sin embargo, la mayoría de las estrellas que VERITAS observará están 10-100 veces más cerca que eso, por lo que es factible encontrar un pulso de luz 100-10,000 veces más débil que ese láser terrestre.

El hecho de que VERITAS pueda buscar señales de luz extraterrestre es una gran ventaja, ya que no fue diseñado para eso. ComoDavid Williamsen la Universidad de California, Santa Cruz dijo:

Es impresionante lo adecuados que son los telescopios VERITAS para este proyecto, ya que se construyeron únicamente con el propósito de estudiar los rayos gamma de muy alta energía en mente.


En California, el Instituto SETI también está utilizandoObservatorio LickEs de 40 pulgadasTelescopio de níquelsobreMount Hamiltoncon un nuevo sistema de detección de pulsos, parabusque balizas láser similaresde civilizaciones a muchos años luz de distancia. El SETI óptico tiene sus ventajas sobre el SETI de radio, como la ausencia de interferencias en la señal de radio, segúnFrank Drake, director de laCentro de Investigación Carl Sagan:

Una gran ventaja del SETI óptico es que no hay interferencia terrestre. Es un campo nuevo y emocionante.

Este experimento de Lick es único ya que utiliza tres detectores de luz (fotomultiplicadores) para buscar pulsos brillantes que lleguen en un corto período de tiempo (menos de una milmillonésima de segundo). La luz de la propia estrella también puede activar los detectores, pero rara vez los fotomultiplicadores serán alcanzados por fotones dentro de una milmillonésima parte de un segundo marco de tiempo. Esto significa que se esperan pocas falsas alarmas, solo una por año.

Globo de la Tierra con serpentinas en forma de onda desde un punto distante, que representa los pulsos de láser que llegan a la Tierra.

Otras búsquedas SETI, como con el telescopio de níquel de 40 pulgadas del Observatorio Lick, también buscan pulsos láser de civilizaciones avanzadas. Imagen vía SETI /LaserFocusWorld.

Las formas nuevas y novedosas de buscar evidencia de inteligencia extraterrestre son bienvenidas, ya que muchos consideran que el método SETI anterior y tradicional de simplemente buscar señales de radio es anticuado. ¿Una civilización miles o millones de años más avanzada que nosotros seguiría utilizando ondas de radio para comunicarse? SETI y otras búsquedas deben ser lo más amplias posible y considerar posibilidades alternativas para tener las mejores posibilidades de éxito. Con miles de millones de estrellas solo en nuestra galaxia, la búsqueda de tales señales es como buscar una aguja en un pajar. VERITAS es solo uno de esos métodos alternativos, pero es un buen comienzo.

Breakthrough Listen es una iniciativa integral para buscar evidencia de vida tecnológica inteligente desde estrellas cercanas hasta el universo en general. El objetivo es examinar un millón de estrellas cercanas, todas las estrellas en el plano galáctico y 100 galaxias cercanas, tanto para señales de radio como ópticas. No es una empresa pequeña, pero si hay alguna posibilidad de encontrar un espectáculo de luces extraterrestres, entonces debemosMira.

Galaxia con un cuadrado agrandado lleno de estrellas con un pequeño punto azul pálido en el medio.

Así es como las transmisiones de radio humanas han llegado a la galaxia, no el cuadrado negro, sino el pequeño punto azul en el centro de ese cuadrado ampliado. La burbuja en constante expansión que anuncia la presencia de la humanidad a cualquiera que escuche en la Vía Láctea tiene ahora solo unos 200 años luz de ancho, en contraste con nuestra galaxia de 100.000 años luz. Gráfico creado por Adam Grossman.Leer más de Emily Lakdawallaen la Sociedad Planetaria.

En pocas palabras: con VERITAS, la búsqueda de vida extraterrestre inteligente ampliará su alcance, buscando no solo señales de radio sino también destellos de luz ópticos similares a láser que una civilización avanzada podría usar como balizas de comunicación.

A través de iniciativas innovadoras