Los astrónomos encuentran 'dunas fantasma' en Marte

Dunas fantasma en elLaberinto de la nocheregión de Marte, al oeste de la más famosaValles Marineris. Los hoyos en forma de media luna son los restos de activosbarchan-dunas de tipo de hace miles de millones de años. Imagen a través de Mackenzie Day / David Catling /AGU.


Marte es un planeta desértico, muy parecido a algunos desiertos de la Tierra, pero mucho más frío. También al igual que la Tierra, los desiertos marcianos tienen vastasdunas, que van desde pequeñosondas de arena(técnicamente no dunas) a verdaderas dunas de arena fina en forma de acantilados. Pero, aunque se han visto varios tipos de dunas desde la órbita y de cerca por los rovers de Marte, actualmente todavía activos y avanzando gradualmente a través del paisaje, ahora también se ha encontrado otro tipo de dunas en Marte. Los científicos llaman a estosdunas fantasmay son muy antiguos. Ellosinformóel hallazgo enGeoespacioel 10 de julio de 2018. El nuevo artículo de investigación se acaba depublicadoen elJournal of Geophysical Research: planetas.

Estas dunas fantasma no son dunas activas hoy. Más bien, son los restos de antiguas dunas anteriores que dejaron depresiones en el suelo en forma de pozo después de que se erosionaron. Se han descubierto cientos de estos pozos en forma de media luna, cada uno del tamaño delEdificio del Capitolio de EE. UU.. ComoDía de Mackenzie, ageomorfólogo planetarioen la Universidad de Washington en Seattle y autor del nuevo estudio, explicó:


Cualquiera de estos pozos no es suficiente para decirte que es una duna, o de un antiguo campo de dunas, pero cuando los pones todos juntos, tienen tantos puntos en común con las dunas de Marte y de la Tierra que tienes que emplear algún tipo de de explicación fantástica para explicarlas como algo más que dunas.

Dunas de arena en forma de media luna activas y actuales en elHellespontusregión de Marte, al oeste de laCuenca de Grecia. Imagen vía NASA / JPL /Universidad de Arizona.

¿Cómo se forman las dunas fantasma? En la Tierra, las dunas fantasma pueden haber sido parcialmente enterradas porlavao transmitido por el aguasedimentos. Para estas dunas fantasmas marcianas, cuando la lava o los sedimentos se endurecieron, conservaron los contornos de las dunas. Las partes superiores restantes de las dunas fueron erosionadas por los vientos, que las arrastraron, dejando solo el “molde”Contornos de las antiguas dunas. Ahora parecen hoyos con bordes endurecidos.

La existencia de estas dunas en Marte proporciona más pistas sobre cómo eran las condiciones hace miles de millones de años, en particular, los vientos. Como señaló Day:


Una de las cosas interesantes de las dunas fantasma es que nos dicen, con seguridad, que el viento en Marte era diferente en el pasado antiguo, cuando se formaron. El hecho de que el viento fuera diferente [cuando se formaron las dunas fantasmas] nos dice que las condiciones ambientales en Marte no son estáticas en escalas de tiempo prolongadas, han cambiado en los últimos dos mil millones de años, algo que necesitamos saber para interpretar la geología en Marte.

Dunas de barchan en forma de media luna en el desierto occidental de Egipto. Imagen víaGoogle Earth.

Cómo se forman las dunas de barchan. Imagen vía Wikipedia CC BY-SA 3.0.

Las dunas fantasma marcianas se encontraron en imágenes orbitales deHellas Planitiacuenca yLaberinto de la noche. Son similares a los descubiertos en elLlanura del río Snakeen el este de Idaho en 2016. Se descubrieron más de 480 posibles moldes de dunas en imágenes orbitales de Noctis Labyrinthus solo, y más de 300 en Hellas Planitia, por Day y coautorDavid Catling. Noctis Labyrinthus es una región de mesetas revueltas al oeste deValles Marineris, el cañón más grande conocido del sistema solar. Hellas Planitia es un enorme cráter de impacto de 4 mil millones de años de más de 2700 km de ancho en el hemisferio sur.


Las formas de las dunas fantasma de Marte son medias lunas, al igual quedunas de barchanen la Tierra, lo que significa que las dunas originales habrían sido muy similares a las dunas barchan, el tipo más común tanto en Marte como en la Tierra. Los 'cuernos' o puntas de las medias lunas apuntan en la dirección del viento predominante. Este tipo de dunas tiende a formarse en terrenos planos donde hay poca o ninguna vegetación. El hecho de que haya tantos de estos pozos en cada ubicación indica que son los restos de campos de dunas que alguna vez estuvieron activos. Como señaló Day:

Todos van por el mismo camino, lo que cabría esperar de las dunas porque todas están migrando y formándose en el mismo régimen de viento. Entonces, solo la forma y el tamaño nos dicen que estas son características que provienen de un antiguo sistema de dunas.

Dunas fantasma en la llanura del este del río Snake de Idaho. Imagen a través de Google Earth.

El análisis de las dunas fantasma de Marte indica que las dunas originales eran bastante grandes: unos 130 pies (40 metros) de altura en Noctis Labyrinthus y 246 pies (75 metros) de altura en la cuenca Hellas. En comparación, elRover curiosidadha estudiado una serie de dunas cerca de la base deMonte SharpenCráter Gale. El llamativoDuna de Namibmide aproximadamente 16 pies (5 metros) de altura.


Además de proporcionar pistas fascinantes sobre las condiciones ambientales antiguas en Marte, estas dunas fantasmas también pueden ser un buen lugar para buscar evidencia de vidas pasadas. Como se menciona en el resumen del nuevo artículo:

Las dunas antiguas en dos lugares de Marte fueron parcialmente enterradas y luego erosionadas, dejando atrás pozos en forma de dunas que preservan información sobre el medio ambiente antiguo. Estos pozos pueden contener areniscas de dunas antiguas alrededor de los bordes de los pozos y podrían ser un buen lugar para buscar evidencia de vida antigua. Las formas de los pozos también nos dicen cómo se comportaron los vientos en el pasado.

Namib Dune en el cráter Gale en Marte, visto por el rover Curiosity. Mide unos 5 metros (16 pies) de altura. Imagen a través de NASA / JPL-Caltech / MSSS /Thomas Appéré.

Y como señaló Day también:

Sabemos que las dunas de la Tierra pueden albergar vida, y las dunas de la Tierra son muy similares a las dunas de Marte. Un problema que tiene Marte y que la Tierra no tiene es la radiación de la superficie. Si estás dentro de una duna, o en el fondo de una duna, y eres vida microbiana, la duna te está protegiendo de mucha de esa radiación. Probablemente no haya nada viviendo allí ahora. Pero si alguna vez hubo algo en Marte, este es un lugar mejor que el promedio para mirar.

En pocas palabras: además de ser comunes en la Tierra, también se han encontrado dunas en Marte, Venus, Titán e incluso en el cometa 67P. Ahora se ha descubierto otro tipo de dunas en Marte: las “dunas fantasma”, los restos en forma de pozo de antiguas dunas que alguna vez estuvieron activas y que en su mayoría se han erosionado. Tienen una gran similitud con las dunas actuales e incluso pueden contener pistas sobre vidas pasadas en el planeta rojo.

Fuente: Moldes de dunas preservados por entierro parcial: la primera identificación de los pozos de dunas fantasma en Marte

Vía GeoSpace

¿Disfrutando de ForVM hasta ahora? ¡Suscríbase hoy mismo a nuestro boletín diario gratuito!