¿Son las sales orgánicas de Marte una pista de la vida?

Rover robótico en terreno rocoso pardusco con colinas en el fondo.

El rover Curiosity tomó esta foto de 'selfie' el 12 de mayo de 2019. El rover ha encontrado evidencia indirecta de sales orgánicas en Marte, lo que podría proporcionar pistas valiosas sobre las condiciones de habitabilidad pasadas y la posible vida. Imagen víaNASA/ JPL-Caltech / MSSS.


Las sales son comunes en Marte. Se conservan en rocas y suelo, sobrantes de cuando el planeta fueclimaQue hoy. Ahora, los científicos de la NASA han encontrado evidencia de quesales orgánicasTambién es probable que exista hoy en Marte. Los investigadoresAnunciadosus hallazgos a fines de mayo de 2021. Los resultados son intrigantes, porque tales sales y otros compuestos orgánicos podrían ser creados por procesos geológicos. O podrían ser restos de vida microbiana antigua.

Sales orgánicas, por cierto, son sales que contienen una sustancia orgánicaion. Son restos químicos decompuestos orgánicos, es decir, compuestos que contienen carbono. Toda la vida conocida se basa en compuestos orgánicos.


Los investigadorespublicadosu nuevorevisado por pareshallazgos en elJournal of Geophysical Research: planetasel 30 de marzo de 2021.

Una pieza del rompecabezas orgánico de Marte

De la NASARover curiosidadha encontrado compuestos orgánicos antes, pero las sales orgánicas proporcionarían nuevas pistas importantes sobre la habitabilidad del planeta.James Lewis, autor principal del nuevo artículo,fijado:

Si determinamos que hay sales orgánicas concentradas en cualquier lugar de Marte, querremos investigar más esas regiones e idealmente perforar más profundamente debajo de la superficie donde la materia orgánica podría conservarse mejor.




Encontrar y analizar muestras orgánicas es una parte importante de la búsqueda de evidencia de vida en Marte. Si alguna vez existió vida, debería dejar huellas químicas en forma de compuestos orgánicos. Los investigadores están tratando de reconstruir, como tales, los pequeños fragmentos de materia orgánica que encuentran, como un rompecabezas. Lewis dijo:

Estamos tratando de desentrañar miles de millones de años de química orgánica, y en ese registro orgánico podría haber el premio final: evidencia de que alguna vez existió vida en el planeta rojo.

Encontrar sales orgánicas en Marte es difícil

La superficie de Marte es bombardeada porRadiación ultravioletadel sol, que descompone los compuestos orgánicos. Esto hace que la búsqueda de compuestos orgánicos, incluidas las sales orgánicas, sea un desafío. Pero se puede hacer, como ha demostrado Curiosity. El vagabundodescubiertouna variedad de compuestos orgánicos en 2018 que contenían carbono. El carbono es esencial para toda la vida tal como la conocemos. Los orgánicos encontrados por el rover han quedado atrapados en las rocas y están mejor protegidos de las condiciones hostiles de la superficie.

Vista microscópica de cristales cúbicos blancos sucios dispersos.

Un ejemplo de sales orgánicas. Imagen víaIrene Bassanetti.


Rover robótico en terreno rocoso pardusco con imagen insertada de una molécula.

Curiosity ha encontrado compuestos orgánicos antes, incluidos carbono y azufre, en rocas marcianas. Ahora también puede haber evidencia de sales orgánicas. Imagen vía NASA /Rápido.

También hay problemas con la forma en que los instrumentos del rover analizan las muestras en busca de sustancias orgánicas. Análisis de muestra de Curiosity en Marte (SAM), un laboratorio a bordo, ha encontrado evidencia indirecta de sales orgánicas. Pero obtener evidencia directa es más difícil. ¿Por qué? SAM busca materia orgánica calentando las muestras hasta 1.800 grados Fahrenheit (1.000 grados Celsius) o más y midiendo los gases que se liberan. El problema es que las sales orgánicas solo producen gases simples que también podrían provenir de otras fuentes en las muestras. Según Lewis:

Al calentar muestras marcianas, pueden ocurrir muchas interacciones entre los minerales y la materia orgánica que podrían dificultar la extracción de conclusiones de nuestros experimentos, por lo que el trabajo que estamos haciendo es tratar de separar esas interacciones para que los científicos realicen análisis sobre Mars puede usar esta información.

Hombre joven con anteojos y camiseta azul con colinas y cielo azul detrás de él.

La nueva investigación fue dirigida por James Lewis en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. Imagen vía NASA /Goddard.


Sin embargo, puede haber una solución. Otro instrumento, el de Química y Mineralogía (Sendero),escapaz de detectar sales orgánicas, si se encuentran en cantidades suficientemente grandes. Sin embargo, hasta ahora no lo ha hecho. Sin embargo, los científicos dijeron anteriormente que debería haber sales orgánicas en Marte. Esas moléculas más simples se conservan más fácilmente que las moléculas orgánicas más grandes y complejas.

Replicando rocas marcianas en el laboratorio

Entonces, ¿cómo determinaron los investigadores que Curiosity podría detectar sales orgánicas?

En el laboratorio, Lewis mezcló sales orgánicas con un inertesílicepolvo. Esta mezcla simula el entorno dentro de las rocas marcianas.Percloratos, a veces también se agregaba otro tipo de sal que contenía cloro y oxígeno. Durante mucho tiempo se pensó que podrían interferir con la detección de sustancias orgánicas en Marte. Esto incluye los controvertidos hallazgos del experimento de biología delViking 1 y 2aterrizadores a principios de la década de 1980.

Los investigadores observaron dos cosas interesantes. Primero, los percloratos de hecho interfirieron en las pruebas de laboratorio. Sin embargo, las muestras de prueba que contenían percloratos también coincidieron mejor con los resultados de SAM de Curiosity. Esto implica que las muestras analizadas por Curiosity sí contenían sales orgánicas.

La busqueda continua

Es posible que los resultados aún no sean una prueba de sales orgánicas. Pero son un fuerte indicio de que existen sales orgánicas en Marte.

La curiosidad ahora está subiendo gradualmente por las laderas más bajas deMonte Sharp. El rover continuará buscando evidencia de las escurridizas sales. Hasta ahora, ha estado explorando el antiguo lecho del lago enCráter Gale. Esta región se caracteriza por arcillas y sedimentos antiguos.

Ahora, sin embargo, Curiosity se está moviendo hacia la parte del Monte Sharp dominada porsulfatos. ¿Qué encontrará?

¿Otras pistas sobre la vida?

En 2015, Curiosity tambiénnitrógeno detectadoen las muestras que estaba analizando. El nitrógeno es uno de los componentes básicos de moléculas más grandes como el ADN y el ARN que codifican instrucciones genéticas y proteínas.

Esto, junto con los compuestos orgánicos de carbono, bocanadas demetanoyoxígenoy las posibles sales orgánicas son pistas tentadoras de quepodríaapuntan a la vida antigua o incluso actual en Marte.

Como ha sucedido durante décadas, la confirmación de esa posibilidad requerirá aún más estudios.

En pocas palabras: el rover Curiosity de la NASA ha encontrado indicios de sales orgánicas en Marte. Si se confirman, podrían proporcionar pistas importantes sobre la habitabilidad anterior y el potencial de vida microbiana antigua.

Fuente: pirólisis de mezclas de oxalato, acetato y perclorato y las implicaciones para las sales orgánicas en Marte

A través de la NASA