Los cerebros envejecidos son diferentes en humanos y chimpancés

Los cerebros se encogen en los humanos, lo que puede causar una serie de problemas de salud y enfermedades mentales a medida que las personas envejecen, pero ¿se encogen en la misma medida en los parientes vivos más cercanos a los humanos: los chimpancés? Una nueva investigación dice que no, lo que hace que la contracción del cerebro en los seres humanos que envejecen sea única. losinvestigaraparece en la edición en línea del 25 de julio de 2011 deprocedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.


Chet Sherwood, antropólogo de la Universidad George Washington en Washington, D.C., y un equipo de científicos de otras siete universidades estadounidenses plantearon la pregunta para ver si se podían encontrar datos comparables sobre los efectos del envejecimiento en los chimpancés. Estos datos sobre los volúmenes cerebrales regionales en chimpancés no estaban disponibles hasta ahora.

Crédito de la imagen: Thomas Lersch


Los investigadores (antropólogos, neurocientíficos, psicólogos, biólogos y profesionales veterinarios) utilizaron imágenes por resonancia magnética (IRM) para medir el espacio ocupado por diversas estructuras cerebrales en humanos adultos y chimpancés, incluido el lóbulo frontal y el hipocampo, un área del cerebro. asociado con la memoria a corto y largo plazo.

Descubrieron que los chimpancés no muestran una pérdida o atrofia significativa en el tamaño de sus cerebros y otras estructuras internas a medida que envejecen.

En cambio, Sherwood y sus colegas sugieren que a medida que los seres humanos desarrollaron la capacidad de vivir más tiempo, el resultado fue un 'alto grado de degeneración cerebral' a medida que las personas envejecen. Sherwood dijo:

Nos sorprendió mucho que los chimpancés, que están separados de los humanos por sólo 6-8 millones de años de evolución independiente, no se parecieran más al patrón humano de envejecimiento cerebral. Ya se sabía que los monos macacos, separados de los humanos por unos 30 millones de años, no muestran una atrofia cerebral generalizada similar a la humana al envejecer.




Cerebro de humano de 24 años. Crédito de la imagen: John Allen y William Hopkins

Cerebro de un ser humano de 79 años. Crédito de la imagen: John Allen y William Hopkins

Cerebro de chimpancé de 15 años. Crédito de la imagen: John Allen y William Hopkins

Cerebro de chimpancé de 42 años. Crédito de la imagen: John Allen y William Hopkins


Debido a que los humanos y los chimpancés crecen, se desarrollan y envejecen en diferentes horarios, el estudio comparó humanos de 22 a 88 años y chimpancés de 10 a 51 años. Para ambas especies, esto abarcó toda la vida adulta en condiciones naturales. Los humanos tienen una vida útil más larga que los chimpancés. En la naturaleza, la esperanza de vida de los chimpancés es de unos 45 años, como máximo. Con atención médica en cautiverio, pueden vivir hasta los 60 años. Por otro lado, los humanos sin acceso a la atención médica moderna y que viven en sociedades tradicionales de cazadores-recolectores pueden vivir hasta mediados de los 80.

Los investigadores utilizaron la resonancia magnética para medir el volumen de todo el cerebro, materia gris neocortical total, materia blanca neocortical total, materia gris del lóbulo frontal, materia blanca del lóbulo frontal y el hipocampo en una muestra transversal de 99 chimpancés y 87 humanos adultos.

Los autores escribieron:

Los rasgos que distinguen a los humanos de otros primates incluyen el agrandamiento del cerebro y una mayor longevidad.


En consecuencia, dicen, los humanos son únicos entre los animales por ser susceptibles a ciertas neuropatologías, como la enfermedad de Alzheimer, en las últimas etapas de la vida. Incluso en ausencia de enfermedad, sin embargo, el envejecimiento saludable en los seres humanos está marcado por grados variables de deterioro neuronal y deterioro cognitivo.

Sherwood dijo:

Esta investigación apunta a la singularidad de cuán severo es el envejecimiento cerebral en los seres humanos. Si bien es cierto que existen muchas similitudes entre los seres humanos y otros animales en los procesos degenerativos que ocurren en el cerebro, nuestra investigación indica que incluso el envejecimiento normal y saludable en los seres humanos implica un deterioro cerebral más pronunciado que en otras especies.

Tomado junto con factores de riesgo ambientales y genéticos particulares, esto podría ayudar a explicar el hecho de que solo los humanos son vulnerables a desarrollar enfermedades demenciales como la enfermedad de Alzheimer en la vejez.

Sherwood y sus colegas concluyen que la evolución condujo tanto a un cerebro grande como a una vida útil prolongada en los seres humanos. Señalan que los beneficios de estos rasgos son muy debatidos, pero suponen que podrían estar relacionados con una mayor dependencia del aprendizaje social de habilidades. Sherwood explicó:

Como resultado, sugerimos que el alto costo de energía de un cerebro grande en humanos conduce a un mayor desgaste que no se puede reparar fácilmente porque la mayoría de las neuronas no se renuevan. Como consecuencia, los cerebros humanos se vuelven más vulnerables a la degeneración hacia las etapas posteriores de la vida.

En pocas palabras: Chet Sherwood, antropólogo de la Universidad George Washington, y su equipo de investigadores publicaron una investigación en la edición en línea del 25 de julio de 2011 deprocedimientos de la Academia Nacional de Ciencias, lo que sugiere que los cerebros de los chimpancés no disminuyen de tamaño con el envejecimiento, al igual que los cerebros de los humanos.

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